ЗАГІН ВЕСЛОНОГИЕ (STEGANOPODES, АБО PELECANIFORMES)

Околоводние птаха великого й середнього розміру, більше все-таки великого. Самий маленький представник загону в нашій фауні – малий баклан важить близько 800 м, самі великі – пелікани – 10-13 кг. Поза нашою фауною є більше дрібні веслоногие – фаетони, розміром приблизно з ворону або із чайку.
Веслоногие мають невисоку посадку на ногах (гомілка й цівка короткі) і дуже характерна будова лабетів: добре розвинена плавальна перетинка з’єднує в них всі 4 пальці, причому задній палець повернуть трохи вперед й усередину. Виключення становлять тільки фрегати, у яких плавальні перетинки сильно вирізані й не доходять до кінцевої фаланги пальців. Ноги можуть бути міцними, сильними, як наприклад у пеліканів, або, як у фрегатів, настільки слабкими, що практично ними не можна користуватися при пересуванні по твердому субстраті. У бакланів ноги віднесені далеко назад, що викликає майже вертикальну посадку птаха, коли вона перебуває на суші.
Дзьоби веслоногих різноманітні. Вони або прямі, майже конічні, гострі, або ледве здавлені з боків, трохи перегнуті догори, з міцним, загнутим донизу нігтиком – кінцем надклювья, або, нарешті, широкі сильно сплощені, із сильно розтяжною безперою шкірною горлівкою мішком унизу. Різноманітні й хвости веслоногих, що складаються з 12-24 кермового пір’я різної форми й довжини. У пеліканів хвіст короткий, округлий, м’який, у бакланів і змеешеек довгий, східчастий, твердий, в олуш довгий, клиноподібний, у фрегатів вильчатий із сильно подовженими крайніми кермовими й, нарешті, у фаетонів довгий, східчастий з подовженими кермовими середньої пари.
Оперення веслоногих густе й (за винятком пеліканів) припасоване до тіла, тверде. Пухнув росте й на птерилиях, і на аптеріях, аптерії вузькі.
У тих веслоногих, які не можуть поринати, відзначається досить більша пневматичность кістяка, воздухоносние порожнини є майже у всіх костях. Є також добре розвинена мережа підшкірних розгалужень повітряних мішків, які утворять воздухоносний шар, особливо сильно виражений на боках тіла.
Веслоногие мають дуже маленьку рудиментарну мову. Стравохід, залозистий і мускульний шлунки в них сильно розтяжні, що дозволяє заковтувати великий видобуток.
Веслоногие — моногамні птахи, що селяться колоніями, нерідко дуже більшими, часто разом з іншими видами, наприклад із чаплями. Колонії розміщаються біля води, але в найрізноманітніших умовах.
Гнізда веслоногие влаштовують на деревах, у кущах, на скелях, у заростях очерету або прямо на землі. Ті самі гнізда займають кілька років підряд. Будують їх, а надалі насиджують яйця й вигодовують пташеняти й самець і самка, іноді самка більше, ніж самець.
Яєць у різних видів у повній кладці буває від 1 до 5—6. Пташенята лупляться голими, сліпими й безпомічними, і тільки через кілька днів у них відкриваються очі й вони покриваються густим пухом. Перший час батьки годують пташенят напівперевареною їжею, що відригають їм прямо в рот. Батьки приносять у дзьобі також воду для пташенят. Постэмбриональное розвиток пташенят тривале, у пеліканів, наприклад, до 50-60 днів. Статевозрілими веслоногие стають на 3-4-м року життя.
Більшість веслоногих літає дуже добре, причому багато хто користуються ширяючим польотом. Поринати (а іноді навіть і плавати) деякі з них не можуть. Деякі види дуже добре плавають і прекрасно поринають, але літають гірше своїх непірнаючих побратимів.
Годуються веслоногие рибою й іншими водними тваринами. Тому питання про їхнє можливе значення для рибного господарства, особливо у внутрішніх водоймах і дельтах більших рік, привертає увагу багатьох дослідників.
Ряд видів веслоногих має, безсумнівно, позитивне господарське значення. Пелікани, баклани й олуши, гніздячись на відокремлених і безводних островах мільйонами пара, залишають у цих місцях величезна кількість калу, що накопичується із часом многометровими товщами. Це знамените гуано, протягом ряду десятиліть служившее основним азотистим добривом для малородючих земель Західної Європи. Застосування його дозволило різко збільшити врожайність сільськогосподарських культур у Європі й Північній Америці.
На невеликих островах поблизу Перу, наприклад, де загальна кількість що гніздяться веслоногих птахів зараз визначається цифрою приблизно в 35 мільйонів, покладу гуано досягали товщини 30 м. Ще древні інки добре знали ціну цьому скарбу. Вони використали гуано при терасуванні для сільськогосподарських цілей східних схилів Анд. Місця гніздування веслоногих ретельно охоронялися, і за відвідування їх у заборонений час порушник піддавався страти. Згодом, після руйнування культури інків іспанцями, гуано було забуто, і тільки в 1840 році, коли знаменитий німецький хімік Либих указав на цінність цього добрива для земель Західної Європи (гуано в 33 рази ефективніше гною), почалося розкрадання природних запасів гуано, що супроводжувалося винятковим по масштабі розгромом гніздових колоній птицгуанообразователей: десятки тисяч пташеняти просто розтоптувалися ногами, яйця розбивалися, гнізда зривалися. Флотилія за флотилією йшли до цих островів з Європи й США, було обрано кілька десятків мільйонів тонн добрив, з’явилося трохи мільйонерів, що розбагатіли на гуано, і на початку нашого сторіччя виявилося, що гнездовья очищено, можна сказати, до каменю.
В 1909 році в Перу було організоване напівдержавне, напівчастка суспільство, що взяло на себе турботу про ці острови. Без дозволу суспільства ніхто не смів з’являтися на них. Ніщо не повинне було заважати гніздуванню птахів. Літакам було заборонено пролітати над островами нижче чим на висоті 500 м, в островів був заборонений рибний лов, що проходять пароплави не мали права поблизу островів давати гудки. Учені зайнялися кільцюванням веслоногих і вивченням їхніх хвороб і паразитів. Словом, почалася дійсна хазяйська турбота про загиблій було цінності, що цілком себе виправдала. У знову виниклих колоніях почали знімати «урожай» один раз у два роки в строки між квітнем і серпнем, коли пташенята вже залишали гнізда.
У результаті проведених заходів в 1950 році острова дали вже майже чверть мільйона тонн гуано, жоден кілограм якого не пішов на експорт. Завдяки цьому добриву худі ґрунти перуанського узбережжя дають тепер урожай бавовни понад 320 кг із га, тоді як, наприклад, у Луизиане (США) урожай бавовни становить 55 кг із га, в ОАР – небагато більше 70 кг із га.
Загін веслоногих у цілому має космополітичне поширення, хоча деякі групи населяють тільки низькі широти. У цей час до цього загону ставиться 50 видів птахів, що належать до 5 різко обкреслених сімейств: фаетонам (Phaethontidae), пеліканам (Pelecanidae), олушам (Sulidae), бакланам (Phalacrocoracidae) і фрегатам (Fregatidae). Можливо, що підродини, що зараховують до бакланів на правах, змеешеек треба, як це роблять деякі дослідники, уважати самостійним сімейством Anhingidae.
Відомо близько 77 викопних видів веслоногих, один вид (очковий, або стеллеров, баклан) вимер в історичний час.