СІМЕЙСТВО АЛІГАТОРИ (ALLIGATORIDAE)

До цього сімейства ставиться 4 роди, що поєднують 7 видів крокодилів, які живуть головним чином у Новому Світлі; єдине виключення становить китайський алігатор.
Види сімейства характеризуються широкою й короткою мордою, і серед алігаторів немає длинномордих рибоядних. Зуби нижньої щелепи (при зімкнутих щелепах) заходять усередину верхнечелюстного зубного ряду; самий великий зуб нижньої щелепи – четвертий попереду – входить у ямку на нижній поверхні верхньої щелепи. Самий великий зуб верхньої щелепи – четвертий попереду зуб верхнечелюстной кістки.
Всі алігатори зустрічаються в усередині-континентальних прісних водоймах.
Рід Властиво алігатори (Alligator) характеризується кістковою перегородкою, що розділяє отвір зовнішніх ніздрів, контактом предлобних і верхнечелюстних костей, присутністю не більше 6 великих тісно посаджених запотиличних щитків і слабко розвиненими остеодермами на череві. Включає 2 види.
Миссисипский алігатор (Alligator mississippiensis) має досить довгу, але широку й плоску морду. Чотири великих запотиличних щитки розташовані по двох у двох поперечних рядах; в області середини тулуба – 8 поздовжніх рядів спинних щитків. Підстави пальців передніх кінцівок з’єднані плавальною перетинкою. Довжина тіла може досягати 4, 5 м (максимальна відзначена довжина – 5, 8 м). Загальне фарбування верхньої сторони темна, тьмяно-зелена, черевний – ясно-жовта. Молоді особини мають майже чорне фарбування спинної сторони з яскравими ясно-жовтими поперечними смугами.

Розповсюджений у південно-східній частині США: на схід від нижнього плину Рио-Гранде в штатах Техас, Міссісіпі, Алабама, Луизиана, Джорджия, Флорида, Південна Кароліна й на півдні Арканзасу. Колись миссисипские алігатори були дуже звичайні й зустрічалися в значних кількостях у ріках, озерах і болотах. Нині чисельність цього виду різко скоротилася у зв’язку з масовим винищуванням цих тварин заради їхніх шкір. Тільки в Луизиане в 1940-1957 р. було добуто більше півмільйона алігаторів.
Основна їжа — риба, але, як і більшість інших крокодилів, алігатор при нагоді нападає й на інших тварин. Молоді харчуються водними комахами й ракоподібними; більші – жабами, зміями, рибою; дорослі – рибою, ссавцями, птахами. Для людини алігатори великої небезпеки не представляють. Іноді алігатори поїдають рибу в рибальських мережах.
Миссисипский алігатор — один з найбільш вивчених у біологічному відношенні видів крокодилів. Він зустрічається в досить різноманітних місцеперебуваннях, від так називаної прісноводної мангрової зони Південної Флориди (Эверглейд) до ставків, неуважних у торф’яних болотах. Чудова особливість біології миссисипского алігатора – його діяльність по викопуванню й підтримці ставків, які є середовищем перебування для багатьох видів прісноводних рослин і тварин й які підтримують життя ще більшого числа видів організмів у періоди посух. Алігатори викопують ставки на болотах, розпушуючи й розкидаючи ґрунт задніми ногами й ударами хвоста. Вони постійно очищають ставки, у яких живуть, від зайвої рослинності й густого бруду, виштовхуючи й виносячи її на берег. По берегах ставків, виритих алігаторами, виростають верби. Корінь дерев зв’язують ґрунт, образуя острівці суши серед боліт. У ставках алігаторів складається специфічне співтовариство тварин і рослин; на цих ставках годуються багато видів водоплавних птахів і ссавців. Звичайно в ставку поселяється один дорослий самець алігатора, або одна доросла самка з виводком, або кілька молодих алігаторів. Однак у період посух в уцілілих водоймах збираються більші групи алігаторів, серед яких через недолік кормів підсилюється канібалізм.
Алігатори викопують нори, що представляють собою тунелі, що тягнуться від ставків під корінь дерев, довжиною до 6 м, з камерою на кінці. У нори алігатори ховаються у випадку небезпеки або при спаді температури повітря нижче температури води. Лігвище алігатора заповнене брудом, більше густий у дна й, що висихає в період посух.
Миссисипские алігатори проявляють так називане територіальне поводження: наявна територія як би розподіляється між дорослими тваринами кожної підлоги на індивідуальні ділянки. Ділянки самців і самок перекриваються. Дорослі самці мають ділянки площею 20-40 га, по яких вони постійно переміщаються. У період розмноження (квітень – травень) самці обходять свої ділянки, видаючи часом голосне ревіння. Після відповідного ревіння самки самець направляється до самки, проводить у її ставку кілька днів, а потім переходить до іншої самки, що живе на його території й відповіла на його ревіння. При вторгненні на ділянку стороннього самця між двома самцями відбуваються жорстокі бійки, під час яких алігатори нерідко ламають один одному щелепи.
Самки, готуючись до откладке яєць, будують гнізда — горбки з вирваної трави діаметром близько 1, 5 м і висотою понад 0, 5 м. На вершині горбка робиться поглиблення, у яке самка й відкладає яйця. Відклавши 20-60 яєць, самка покриває гніздову камеру травою. Нерідко ті самі гнізда використаються протягом ряду років. Після откладки яєць самки залишаються або безпосередньо біля гнізда, захищаючи яйця від нападу хижаків, або йдуть убік від гнізда на 120-150 м. Інкубація яєць триває в середньому 63 дня. Незадовго до вилупления дитинчата починають видавати усередині яєць звуки, що квакають. Після вилупления потомства мати залишається біля молодих алігаторів протягом приблизно двох місяців, захищаючи їх від ворогів – великих болотних птахів, єнотів, рисей і дорослих алігаторів. Пізніше мати звичайно губить зв’язок з виводком. Однак молоді алігатори залишаються поблизу від свого гнізда протягом року. У посушливі роки алігатори залишаються в гнізда й протягом другого року життя. Відзначено випадки, коли в ставках біля матері перебували три послідовних покоління молодих алігаторів. У віці двох років алігатори досягають у середньому довжини 90 див. У цей час вони практично не мають ворогів (за винятком людини). У цьому віці алігатори бувають особливо рухливі й активно розселяються від місць свого виплода. Дорослі тварини менш рухливі, чим молоді, і виявляють тенденцію до осілого життя, Миссисипские алігатори досягають половозрело-сти при довжині тіла близько 1, 8 м.
Рекордна тривалість життя цього виду крокодилів у неволі — 85 років.
Китайський алігатор (Alligator sinensis) відрізняється від попереднього виду більше короткою мордою з рельєфом на ній у вигляді поперечного валика між передніми кутами очниць і двох пар поздовжніх гребенів, що тягнуться вперед від передніх кутів очниць. Частіше є 3 пари великих запотиличних щитків, розташованих тісно одна пара за іншою. У середині тулуба – 6 поздовжніх рядів спинних щитків. Пальці передніх кінцівок позбавлені плавальних перетинок. Дрібніше американського виду, максимальна відома довжина китайських алігаторів деяким більше 1, 5 м. Фарбування подібне з фарбуванням миссисипского алігатора.
Розповсюджений у нижньому плині Янцзи (Східний Китай).
Дрібні крокодили харчуються переважно двостулковими молюсками, водяними равликами, ракоподібними, а також жабами й малорухомими видами риб. Раковини молюсків і панцири ракоподібних алігатори перемелюють тупими, тісно посадженими задніми зубами. Прополіскуючи впасти у воді, алігатори звільняються від шматків раковин.
Зимують у норах, які викопують на берегових рівнинах неподалік від ріки. Нори досягають глибини близько 1, 5 м і діаметра близько 30 див. Для людини китайські алігатори безпечні.
Рід Очкові каймани (Caiman) поєднує два види. Відрізняються очкові каймани від алігаторів відсутністю кісткової перегородки в отворі зовнішніх ніздрів, що не стикаються предлобними й верхнечелюстними костями, наявністю не менш 8 великих запотиличних щитків і сильно розвиненими остеодермами на череві, що утворять кістковий черевний панцир. Від інших пологів кайманів очкові каймани відрізняються присутністю поперечного валика на морді між передніми кутами очниць, подібного такому в китайського алігатора. У них 5 зубів у предчелюстной кістки, слабко розвинене окостеніння верхнього століття (відмінності від роду гладколобих кайманів), відносно невелика очниця, 2-3 поперечних ряди потиличних щитків. Загальне фарбування темно-маслинова (відмінність від роду чорних кайманів).
Крокодилячий кайман (Caiman crocodilus) має відносно довгу, звужену спереду морду. У дорослих особин для вміщання великих – перших і четвертого – зубів нижньої щелепи (у предчелюстной кістки поперед ніздрів й в області шва між предчелюстной і верхнечелюстной костями) утворяться наскрізні отвори. Нерідко з однієї або по обидва боки черепа руйнується зовнішня стінка отвору на шві предчелюстной і верхнечелюстной костей, образуя не ямки, а вирізки в краях верхньої щелепи для вміщання четвертих зубів нижньої. Це надає черепу вигляд, звичайний для черепів дійсних крокодилів, що й обумовило видову назву цього виду.

У довжину тварини досягають 2, 4—2, 6 м.
Крокодилячий кайман розповсюджений у Центральній і Південній Америці: від Чиапаса на півночі до устя Парани на півдні, у Мексиці, країнах Центральної Америки, Венесуелі, Гвіані, Колумбії,
Бразилії, Болівії, Парагваєві, Аргентині. На цій величезній території кайман утворить 3-5 підвидів. До солонуватої води ставиться терпимо, що дозволило йому розселитися з континенту Америки на деякі близькі до материка острова: Тринідад, невеликі острови Горгона й Горгонилла в західних берегів Колумбії. Крокодилячих кайманів зустрічали іноді в море поблизу від берегів.
У поширенні цих тварин більшу роль грають плавучі острови, що утворяться з водяних гіацинтів (Eichhornia) і інших рослин, що досягають іноді значних розмірів (понад 900 м2) і часто спливающие вниз за течією рік. Ці плавучі острови («мати») дають притулок молодим кайманам і можуть переносити їх на більші відстані й у відкрите море. Тварини віддають перевагу тихим водам і частіше зустрічаються в болотах і невеликих річках.
Молоді особини харчуються головним чином водними комахами. Дорослі нападають на будь-який видобуток, з якої можуть упоратися. Основна їжа складається з великих водяних равликів, прісноводних крабів і риби.
Розмножуються протягом цілого року, але особливо інтенсивно із січня до березня (Колумбія). Самки для кладки яєць споруджують гнізда із гниючих рослин серед заростей поблизу води. Кладка складається з 15-30 яєць. Дорослі самці займають певну територію й б’ються із самцями, що порушили границі індивідуальних ділянок.
Чисельність крокодилячих кайманів у цей час сильно впала через інтенсивне полювання на них заради шкіри.
Широкопикий кайман (Caiman latirostris) відрізняється від крокодилячого щодо широкою мордою, ширина якої поперед очниць перевищує її довжину. Ніколи, не буває наскрізних отворів у верхній щелепі для вміщання зубів нижньої. Чотири великих запотиличних щитки утворять тільки один поперечний ряд. Широкопикий кайман розповсюджений у Бразилії до півдня від Амазонки, у Парагваєві й Аргентині. Досягає приблизно 2 м довжини.
Рід Чорні каймани (Melanosuchus) подібний з родом очкових кайманів по ряду ознак: форма морди, наявність 5 зубів у предчелюстной кості й слабкий розвиток окостеніння верхнього століття. Відрізняється від очкових кайманів дуже великими, що далі заходять уперед (до вертикалі, проведеної через 8-11-й зуби верхнечелюстной кістки) очницями, наявністю 5 поперечних рядів потиличних щитків і чорним фарбуванням (у молодих з жовтими плямами й поперечними смугами). Два серединних поздовжніх ряди спинних щитків утворять разом широкий поздовжній гребінь. Від всіх сучасних крокодилів відрізняється виходом сошників на поверхню вторинного піднебіння в області шва між предчелюстной і верхнечелюстной костями. Включає один вид – чорний кайман (Melanosuchus niger), що розповсюджений у басейні Амазонки (Бразилія, Східне Перу й Східний Еквадор). У низов’ях Амазонки зустрічається разом із крокодилячим кайманом; у цих же районах, але в інших місцеперебуваннях зустрічаються гладколобие каймани. Чорн
Сезон розмноження (з вересня до січня) не збігається із сезоном розмноження крокодилячих кайманів, що зустрічаються разом з ним. Як й в інших кайманів, самка відкладає яйця в гнізда з рослинних залишків і залишається поблизу від гнізда, охороняючи кладку.
Рід Гладколобие каймани (Paleosuchus) відрізняється від інших кайманів наявністю лише 4 зубів у предчелюстной кістки, повністю окостенілим верхнім століттям, відсутністю поперечного валика на морді між передніми кутами очниць. Морда відносно довга й висока, з майже стрімкими боками. Рід поєднує два види: Paleosuchus palpebrosus й P. trigonatus, розповсюджені в північній частині Південної Америки — у Бразилії, Гвіані, Венесуелі, Болівії й на північному сході Перу, на південь — до 20° ю.ш.
Дрібні крокодили, що не перевершують у довжину 1, 5 м. Зустрічаючись у тих самих районах з очковими кайманами, гладколобие каймани займають зовсім інші місцеперебування. Вони віддають перевагу швидким потокам з кам’янистим ложем і засіяними каменями обмілинами.