СІМЕЙСТВО ШКІРЯСТІ ЧЕРЕПАХИ (DERMOCHELYIDAE)

Неперевершений рекордсмен серед всіх черепах по розмірах і вазі — шкіряста черепаха (Dermochelys coriacea) досягає 2 м по довжині панцира. Вага дорослих екземплярів може доходити до 600 кг. Величезні плоскі передні ласти в поперечному розмаху досягають 3 м. Пазурів на ластах немає. Серцеподібний панцир сильно звужений позаду й несе 7 різких поздовжніх гребенів на спинний й 5 на черевній стороні. Голова дуже велика, опукло-притуплена, не може втягуватися під панцир. На верхній щелепі по одному великому й гострому зубці з кожної сторони. Фарбування зверху темно-бура, майже чорна. Самці відрізняються від самок більш різко звуженим панциром позаду й більше довгим хвостом.

Найчастіше шкіряста черепаха попадається у відкритому морі. Це пелагическое тварина лише часом наближається до берегів і незабаром знову йде в далеке плавання по тропічних морях. Ареал черепахи в Атлантиці простирається від Нової Шотландії до Аргентини. У європейські води окремі особини зрідка запливають, принесені Гольфстрімом. Настільки ж широко поширена ця черепаха й у Тихому океані – від Японії до південної Австралії, від Британської Колумбії до Чилі. Тропічні області Індійського океану також населені шкірястою черепахою. У наших водах вона з’являлася двічі – на самому півдні Далекого Сходу й у Берингове море. Остання зустріч відбулася кілька років назад, і в газеті з’явилася замітка з фотографією величезної шкірястої черепахи на борті судна. Жаль, що чудовий екземпляр цього рідкого виду не був збережений для науки.
Хоча область перебування шкірястої черепахи велика, але скрізь вона рідка й зустрічається спорадически, не образуя черід. Їжею черепасі служать медузи, ракоподібні, риби, водорості – у цілому ця всеїдна тварина, без особливої переваги поедающее будь-які доступні корми.
У водній стихії шкіряста черепаха надзвичайно рухлива, плаває з великою швидкістю й маневреністю. При небезпеці вона енергійно захищається, наносячи удари потужними ластами й пускаючи в хід гострі щелепи. Будучи пораненої, черепаха звичайно видає голосний лемент, описуваний як ревіння, стогін або мукання.
Яйцекладка в шкірястої черепахи на Цейлоні відбувається в травні — червні, по берегах Карибського моря — із травня по серпень. Небагато раз вдавалося вченим знайти й описати кладки шкірястої черепахи, а процес откладки яєць спостерігали лише кілька щасливих дослідників.
Самка виповзає на берег після заходу сонця й знаходить місце для гнізда вище лінії припливу. Тут вона викопує задніми ногами глибоку яму, до метра глибиною, і відкладає туди від 30 до 130 білих, майже сферичних яєць зі шкірястою оболонкою, діаметром 5-6 див. А. Карр описує кладку атлантичної шкірястої черепахи за своїми спостереженнями: «Викопані яйця нагадували тенісні м’ячі (до речі кажучи, яйця логгерхедов схожі на кулі від гольфа). У кладці була одна переконлива особливість, що давно помітили люди, що знаходили кладки шкірястих черепах на берегах Тихого й Індійського океанів. Поверх кладки лежало кілька маленьких кульок, розмір їх коливався від діаметра пучки до мексиканської монети в п’ять песо. Кульки не містили жовтка, шкарлупка була заповнена одним білком. Це виглядало так, начебто в черепахи залишився зайвий білок й, замість того щоб його викинути, вона виготовила для своїх дітей трохи нікчемного, позбавленого жовтка яєць і поклала їх поруч із іншими. Так іноді надходять господарки при випічці печива».
Відклавши яйця, черепаха закопує їх і ретельно втрамбовує пісок. Гніздо її настільки глибоко й пісок так ущільнений, що кладка практично недоступна для хижаків, які без праці розкопують гнізда зеленої черепахи або бисси. Як пише А. К а р р, при закладенні гнізда черепаха «сповнена фанатичної ретельності, і всі її дії розраховані на те, щоб ніхто не міг вирити яйця, будь те вчений-герпетолог або енот-коати».
Протягом одного сезону кожна самка робить три-чотири кладок, з яких після двох місяців інкубації виходять черепашки й, вибравшись із гнізда, поспішають у рідну стихію.
Там, де людям вдається знайти яйця шкірястої черепахи, вони йдуть у їжу. Однак досвідчені збирачі яєць уважають нерентабельним витрачати сили на розкопування такого глибокого гнізда, якщо їсти можливість знайти кладки зеленої або інших морських черепах. М’ясо шкірястої черепахи цілком їстівне й смачно, хоча відомі рідкі випадки отруєння ім. Імовірно, це буває викликане тим, що черепаха харчувалася отрутними тваринами й отрута проникнула в її тканині.
Панцир і шкіра черепахи удосталь просочені жиром. Його витоплюють й уживають для змазування швів у човнах і для інших цілей. Така властивість черепахи створює незручності при зберіганні музейних екземплярів – з них роками може сочитися жир, якщо панцир і шкіра не пройшли особливої обробки.