СІМЕЙСТВО КАЙМАНОВИЕ ЧЕРЕПАХИ (CHELYDRIDAE)

Відмітні ознаки кайманових черепах — невеликий пластрон, що має хрестоподібну форму, довгий хвіст (більше половини довжини тіла), покритий зверху поруч великих шиповатих луски. Голова й шия покриті дрібними шиповатими лусочками. Сімейство включає 2 види, що ставляться до самостійних родів і живуть у Північній і Центральній Америці. Потрібно помітити, що на початку нинішнього століття був описаний по одному екземплярі особливий рід і вид кайманових черепах з Нової Гвінеї, і багато років цей вид згадувався як цікавий зоогеографічний феномен. Лише в 1947 р. удалося з’ясувати, що опис був зроблений по неправильно эти-кетированному екземплярі американської каймановой черепахи.
Каймановая черепаха (Chelydra serpentina) — велика тварина, з панциром довжиною до 30—35 див, вага — до 13—14 кг. Окремі особини досягають ваги 25-30 кг.
Вигляд каймановой черепахи дуже значний. Величезна голова з опуклими очами, більша паща з гострими щелепами, збройними коротким дзьобом, потужні пазуристі лабети надають їй грізний вид. І дійсно, ця тварина славиться своєю агресивністю. При пійманні черепаха активно обороняється, далеко викидаючи голову на довгій шиї й кусаючись.
Поширена від Південно-Східної Канади через весь центр і схід США до Колумбії й Еквадору. Вона живе у всіляких водоймах, ріках, ставках, озерах, вибираючи місця з мулистим дном, де їй легко закопуватися. Харчування каймановой черепахи становлять риби, як живі, так і мертві, усілякі дрібні тварини, аж до водоплавних птахів, різне падло, а також водна рослинність. Падло вона знаходить, керуючись нюхом, а за живим видобутком полює із засідки, подовгу сторожачи жертву й стрімко схоплюючи пащею тварина, що наблизилася.
Навесні відбувається спарювання, а на початку літа самки відкладають 20—25 яєць у ямку глибиною близько 15 див, що вони самі викопують у ґрунті недалеко від берега. Через 2-3 місяці з яєць виходять черепашки розміром 3 див. Вони дуже активні й уже здатні кусатися, тільки-но здавшись із яйця.
На зиму черепахи зариваються в іл на дні водойми й упадають у спячку. У північних районах ця спячка триває з жовтня до травня. Цікава стійкість кайманових черепах до холоду. Нерідко вдається бачити, як вони активно рухаються у воді під льодом або плазують по льоду. Каймановая черепаха дуже численна в багатьох районах США й у ряді місць є об’єктом промислу, оскільки м’ясо її (особливо молодих особин) охоче вживається в їжу місцевими жителями.
Грифова черепаха (Macroclemys temmincki) подібна по зовнішньому вигляді з каймановой. Її можна відрізнити за спрямованими вбік очам (у каймановой – убік і нагору), по більше довгому крючко* видному дзьобі на верхній щелепі й по ряду надкрайових щитків, що лежать між бічними й крайовими. Рогові щитки карапакса звичайно утворять на спині три поздовжніх пилкоподібних гребені. Задній край панцира сильно зазубрений. По величині грифова черепаха помітно перевершує каймановую – довжина її панцира буває до напівметра, а вага досягає 60 кг.
Цей вид живе в ріках, ставках, каналах на південно-сході США, головним чином у басейні Міссісіпі, і заходить на північ до штату Іллінойс. Коли неї беруть у руки, вона звичайно не кусається, а тільки широко роззявляє застрашливу пащу й викидає струмінь рідини з анальних міхурів. Однак випробовувати спокій грифової черепахи не треба, оскільки в подразненні вона може сильно вкусити.
Харчування черепахи становлять всілякі водні тварини, у першу чергу риби. Полює на рибу черепаха чудовим образом. Вона нерухомо лежить на дні, напівзарившись в іл, і, широко роззявивши впасти, висуває тонкий червоподібний кінчик язика, пофарбований у яскраво-рожевий цвіт. «черв’як, що ізвивається,» служить прекрасною принадою для риб, які підпливають, намагаючись схопити його, і відразу попадають у залізні щелепи черепахи. Провесною відбувається спарювання, а в травні – червні самка відкладає 20-40 яєць у ямку глибиною до напівметра, що вона викопує задніми ногами в піску. Грифова черепаха використається поряд з каймановой для готування черепахового супу, досить популярного блюда на південно-сході США. Однак по якості м’яса цей вид трохи уступає попередній. При змісті в неволі живе десятиліттями; один екземпляр дожив у неволі до 59 років.