СІМЕЙСТВО ПРОТЕЇ (PROTEIDAE)

Два види цього сімейства, що ставляться до 2 родам, у всій своїй організації несуть риси личиночного характеру. Очевидно, являють собою неотенические личинки якихось древніх саламандр, що повністю втратили здатність до метаморфозу. Витягнуте тіло протеїв несе дві пари слабких (особливо в європейського протея) кінцівок. Хвіст із плавниковою складкою. Протягом всього зберігаються життя 3 пари гіллястих зовнішніх зябер. Легкі довгі, але гладкостенние. Ока дуже маленьких, позбавлених вік або зовсім непомітні під шкірою. Верхнечелюстних костей ні, і зуби перебувають на нижній щелепі й на межчелюстних костях. Хребці двоввігнуті (ам-фицельние).
Європейський протей (Proteus anguinus) живе тільки в підземних водах Югославії. Це і є чудовисько – «драконольм», що, по середньовічних переказах, часом виповзає з надр землі й приносить нещастя. Протей дійсно все життя проводить під землею, а в ріках, що виходять на поверхню землі, зустрічається надзвичайно рідко й тільки після дуже сильних злив, коли протеїв виносить із печерних рік бурхливими потоками.
Вид у протея трохи незвичайний. Його довге, угревидное тіло, 25-30 див довжиною, розоватого або м’ясо-червоного цвіту, несе 3 пари яскраво-червоних пір’ястих зябер і маленькі слабкі кінцівки з 3 пальцями на передні й 2 на задніх ногах. Хвіст помітно коротше тулуба й стислий з боків. На голові, за формою напоминающей щучу, око не видно, тому що вони зовсім сховані під шкірою.

Все життя протей проводить у повній темряві, у холодних струмках й озерах печер, при температурі близько 10°. Годується у воді дрібними ракоподібними й хробаками. На сушу не вилазить, але періодично піднімається до поверхні за повітрям. Незважаючи на присутність легенів, одними ними дихати не може й, вийнятий з води, через кілька годин гине. Одна із цікавих особливостей протея полягає в тому, що він сприймає світло всією поверхнею шкіри. У неволі ховається в темряву, їсть хробаків, дрібних ракоподібних і шматочки м’яса. Може багато місяців обходитися без їжі.
У природі, при температурі нижче 15°, самка приносить двох живих личинок довжиною 9—12 мм. Вони відрізняються від дорослих, крім розмірів, укороченим хвостом і просвітчастими через шкіру очами. Яєчники самки продуцируют близько 80 яєць, але всі вони, крім двох, у нижньому відділі яйцепроводів розпливаються в загальну желточную масу, що йде на харчування двох личинок, що розвиваються.
У неволі, при температурі близько 20°, самки відкладали від 12 до 80 яєць, з яких через 90 днів виклевивались личинки довжиною до 20 мм. Запліднення, мабуть, внутрішнє.
Протеїв у великій кількості виловлювали в підземних озерах і ріках для продажу в зоопарки й туристам. Чисельність їх різко впала, і в цей час протей узятий під охорону й ловити його заборонене.
Американський протей (Necturus maculosus) утворить ряд підвидів, яких деякі вважають за 6 близьких видів. Розповсюджений у східній половині Північної Америки. Розміри його від 16 до 43 див. На відміну від європейського протея він має більше щільну статуру, могутніші, особливо передні, кінцівки з 4 пальцями як на передніх, так і на задніх ногах, добре помітні, хоча й маленькі, ока. Верхня сторона тіла в нього коричнево-червона або сіра із блакитнувато-чорними плямами, що іноді зливаються в смуги. Фарбування дуже мінливе. Три пари пір’ястих зябер яскраво-червоні.
Живе в чистих озерах з піщаним дном і багатою рослинністю. Активний уночі, коли розшукує дрібних ракоподібних, хробаків, комах й їхніх личинок, а також дрібних рибешек і пуголовків. Розмножуються американські протеї звичайно у вересні – листопаді, рідше взимку або навесні. Запліднення внутрішнє: самка захоплює клоакою відкладений самцем сперматофор. Звичайно в травні – червні відбувається откладка декількох десятків яєць, частіше під каменями або між ними. Самка залишається біля своїх яєць, оберігаючи їх. Яйця ясно-жовті, одягнені трьома слизовими оболонками, діаметром 5- 6 мм. Розвиток яєць залежно від температури триває 38-63 дня. Тільки що що вилупилися личинки, 22-23 мм довжиною, мають добре розвинені передні й зародкові задні кінцівки, широку плавальну складку, що оточує хвіст. Половозрелости досягають на 5-м року, при загальній довжині близько 20 див.