СІМЕЙСТВО СКРИТОЖАБЕРНИКИ (CRYPTOBRANCHIDEA)

До сімейства скритожаберников ставляться найбільш примітивні хвостаті земноводні, що вдруге стали цілком водними тваринами. Сімейство поєднує два роди із двома видами, що утворять кілька підвидів.
Велетенська саламандра (Megalobatrachus japonicus) поширена в гірських ріках центральної частини Східного Китаю й у Японії. Це саме велике сучасне земноводне досягає 160 див довжини. Більша голова й тулуб приплющені. Стислий з боків веслообраз-ний хвіст становить небагато менше половини загальної довжини. Короткі товсті передні лабети мають по 4, а задні по 5 пальців. Бородавчаста м’яка шкіра утворить поздовжні складки з боків тулуба; такої ж складки облямовують задні краї ніг. Маленькі позбавлені століття ока широко розставлені, навпроти, ніздрі, що лежать попереду, сильно зближені. Фарбування верхньої сторони тіла сіро-бурувата з більше темними розпливчастими плямами; нижня сторона светлосерая із чорними плямами.
Велетенська саламандра живе в середньому плині швидких гірських рік і струмків. Під великими каменями або підмитими нависаючими берегами вона проводить весь світлий час доби. Годується вночі і їжу, що складається з жаб, ракоподібних, риб і комах, відшукує за допомогою нюху, повільно пересуваючись по дну. Причаївшись, вона часто підстерігає видобуток і вистачає її швидким бічним рухом голови, після чого втримує жертву щелепами, збройними дрібними зубами.
У серпні — вересні самка відкладає кілька сотень щодо дрібних яєць діаметром 6—7 мм. Кладка у вигляді четкообразних шнурів міститься під водою, на глибині 1—3 м у горизонтальній норі берега. Ікру оберігає самець, створюючи рухом хвоста кращі умови аерації. Розвиток ікри при температурі близько 12° триває 60—70 днів. личинки, Що Вилупилися, довжиною близько 30 мм мають три пари зовнішніх зябер, зачатки кінцівок і довгий хвіст із широкою нижньою плавниковою складкою. Личинки гублять зовнішні зябра при довжині тіла близько 20 див, що досягають, очевидно, через рік.
М’ясо велетенських саламандр смачне й уживається в їжу, тому їх усюди переслідують і вони стали рідкими тваринами.
У неволі, де вода звичайно недостатньо насичена киснем, велетенські саламандри кілька разів у годину піднімаються до поверхні й захоплюють повітря, використовуючи його для подиху через слизову оболонку рота.
Залишки знаменитої гігантської саламандри, описані ще в XVIII в. з міоценових відкладень Німеччини Шейхцером під ім’ям «людин свідок потопу», цілком ймовірно, належать до того ж роду.
Інший вид цього сімейства — аллегамский скритожаберник (Cryptobranchus alleghaniensis) живе в центральних районах і південно-східній частині Північної Америки. Розміри його досягають 60-68 див, з яких одна третина доводиться на хвіст. По загальному складі близький до велетенської саламандри, пофарбований у светлосерий або буруватий цвіт. З боків тулуба й краям задніх лабетів тягнеться хвиляста складка шкіри. По способі життя також схожий на попередній вид. Скритожаберник живе у швидко поточних ріках, але на дрібних, порожистих, кам’янистих місцях. Удень, за винятком часу розмноження, лежить під каменями; уночі полює за хробаками, молюсками, раками, жабами й рибами. На поверхню води піднімається рідко.
Спарювання відбувається наприкінці серпня — початку вересня. У цей час самці будують гнізда під більшими плоскими каменями або скелями у воді, залучаючи самок. Запліднення зовнішнє: самець поливає яйця насінною рідиною в момент їх откладки в гніздо. Самець звичайно лежить у гнізді серед яєць, охороняючи їх, повернувши голову до виходу із гнізда. Самка відкладає 300-450 яєць у вигляді четкообразних, переплутаних між собою шнурів. Іноді в одне гніздо відкладають яйця дві-три самки. Яйця блідо-жовті, діаметром 6 мм (з оболонкою 17-20 мм). Розвиток яєць триває 68-84 дня, і тільки що що вилупилася личинка має довжину близько 30 мм. У неї вже є короткі, але товсті лабети, сильний хвіст із плавниковими складками й добре розвинені зовнішні зябра. Личинки гублять зябра у віці близько 18 місяців, досягаючи розмірів 100-130мм.