СІМЕЙСТВО МЕЧА-РИБИ АБО МЕЧЕРИЛИЕ (XIPHIIDAE)

До цього сімейства ставиться лише один вид — меч-риба (Xiphias gladius), що одержала свою назву завдяки сильно подовженої й сплощеної верхньої щелепи, що має форму загостреного меча й становить до третини довжини всієї риби. Торпедообразное тіло дорослої меча-риби позбавлено луски. На хвостовому стеблі з кожної сторони розташовано по потужному бічному кілі. Цікава будова спинного й анального плавців цієї риби, що складаються з передньої й задньої частин, які розділені широким проміжком. При цьому передні частини плавців представлені трикутними загостреними лопатами, а задні дуже малі й віднесені до хвостового стебла. Черевні плавці в меча-риби відсутні, а хвіст має напівмісячну форму, що відразу показує високі швидкісні якості його власника. Зубов у дорослих особин немає. Зяброві пелюстки зростаються в сітчасту пластинку.
Меч-риба ставиться до числа найбільш типових представників іхтіофауни відкритого океану й рідко зустрічається в прибережних водах. Цей вид дуже широко розповсюджений у тропічних і субтропічних районах всіх океанів, а подекуди проникає, при кормових міграціях, і в помірковано теплі води. В Атлантичному океані, наприклад, меч-риба попадається в період нагулу в Ньюфаундленду й Ісландії, а також у Північному морі, причому окремі особини доходять навіть до Північної Норвегії. У радянських водах вона відома із Чорного й Азовського морів, куди іноді заходять екземпляри, що нагулюються, з басейну Середземного моря. Під час відгодівлі меч-риба зустрічається в дуже широкому діапазоні температур (від 12—15° С и вище), але нерест цього виду відбувається тільки в тропічній зоні при температурі не нижче 23, 5° С.
Плідність меча-риби дуже висока (у самки вагою 68 кг було нараховано близько 16 млн. ікринок). Пелагическая ікра, виметиваемая у відкритому морі, має порівняно великі розміри (1, 5-1, 8 мм) і постачена великою жировою краплею. Виклевивающиеся личинки мають коротке рило, однак уже при досягненні довжини 6-8 мм верхня щелепа починає поступово витягатися в меч. Для личинок і мальків характерний розвиток своєрідних грубих луски, збройних колючими шипами й розташованих на тілі поздовжніми рядами. На відміну від дорослих риб у молоді є нормальні щелепні зуби, а суцільні спинний й анальний плавці не розділені на передню й задню частини.
Молодь меча-риби живе в приповерхніх обріях води, очевидно, не опускаючись глибше 2—3 м. Личинки спочатку харчуються зоопланктоном, але дуже рано – уже при довжині 1 див – переходять на поїдання дрібних риб. Вони швидко ростуть і досягають довжини 50-60 див уже на першому році життя; трирічні мечі-риби мають 100-120 див у довжину. У цьому віці вони, як правило, переміщаються на периферію тропічної зони, де продовжують активно харчуватися. Полове дозрівання відбувається при досягненні 140- 170 див, тобто у віці п’яти-шести років, а найбільш великі мечі-риби досягають 4-4, 5 м у довжину при вазі, що перевищує 400 кг; «рекордний» екземпляр, добутий в узбережжя Чилі, важив навіть 537 кг. Великі особини, очевидно, роблять більш-менш регулярні міграції між тропічними водами, де відбувається нерест, і висококормними районами помірних широт північної й південної півкуль. У деяких місцях мечі-риби, що нагулюються, утворять досить значні скупчення, що складаються, однак, не зі зграй, а з окремих особин, які тримаються, як правило, на відстані від 10 до 100 м одна від іншої.
Меч-риба — швидкий й активний плавець, що розвиває швидкість до 130 км/година. Її їжа складається з найрізноманітніших риб і головоногих молюсків, тому що фактично вона поїдає будь-яких тварин, що зустрічаються на шляху. У списку кормових об’єктів цього виду значаться не тільки порівняно дрібні приповерхні й напівглибоководні риби (під час харчування меч-риба може опускатися на більшу глибину), але й великі хижаки типу тунців і навіть акул (останні, щоправда, попадаються в складі їжі дуже рідко). При підході до берегів меча-риби полюють і на придонних риб. Потрібно відзначити, що, на відміну від марлинов і вітрильників, списоподібна верхня щелепа яких має лише гідродинамічне значення, «меч» розглянутого виду використається й для поразки видобутку. Риби й кальмари, що знаходять у шлунках мечів-риб, досить часто бувають перерубані на дві частини або мають інші сліди ушкоджень, нанесених мечем.
Деякі риси поводження меча-риби дотепер не одержали пояснення. До їхнього числа ставляться випадки нападів цієї риби на шлюпки й боти. Іноді уламки мечів витягали навіть із корпусів великих судів. Причина цих нападів аж ніяк не ясна, і всі тлумачення такого поводження (чиста випадковість, обумовлена швидким плаванням; помилкове прийняття човна за акулу або кит; «сказ» окремих екземплярів) носять чисто умоглядний характер.
Розподіл меча-риби по площі океану пов’язане із продуктивністю вод, і найбільші концентрації доводяться на самі кормние райони, що лежать уже за межами властиво тропічної зони.
Меч-риба, що володіє смачним м’ясом, служить досить важливим об’єктом океанічного рибальства. Її ловлять головним чином плавними ярусами, розрахованими на видобуток тунців або спеціально призначеними для цього виду. Спеціалізований лов існує, зокрема, у північно-західній частині Тихого океану у водах, що прилягають до Японії, де в літньо-осінній час ярусу виставляються на меншій глибині, чим при промислі тунців. У деяких районах (наприклад, в узбережжя Чилі й в інших місцях) меч-рибу б’ють острогами зі спеціальних ботів. Вона має важливе значення і як об’єкт спортивного лову за допомогою спінінгів.