СІМЕЙСТВО ЧЕШУЙЧАТНИКОВИЕ АБО ДВУЛЕГОЧНИКОВИЕ (LEPIDOSIRENIDAE)

Чешуйчатниковие характеризуються подовженим угреобразним тілом, що аж до черевних плавців округло в поперечному перерізі. Вони мають парну легеню; дрібна циклоїдна луска, що покриває їхнє тіло й почасти голову, глибоко захована під шкіру, а їх гнучкі парні плавці мають жгутовидную форму. Найбільш характерна для риб цього сімейства здатність протягом всього життя існувати в тимчасових водоймах, нерідко повністю пересихающих у посушливий сезон, що триває часом до 9 місяців. На все це час вони впадають у спячку, зарившись у ґрунт і повністю переходячи на подих атмосферним повітрям. У цьому сімействі налічується 5 видів: 4 види, що живуть у тропічній Африці, належать до роду протоптерів (Protopterus), а південноамериканський рід чешуйчатников (Lepidosiren) представлений усього одним видом.
Близькість між південноамериканським й африканським представниками прісноводних двоякодишащих риб є вагомим доводом на користь існування сухопутного зв’язку між Африкою й Південною Америкою в давній давнині.
Мабуть, сама істотна відмінність протоптерів від чешуйчатников зводиться до того, що в перших є 6 зябрових дуг й 5 зябрових щілин, у той час як у других — усього 5 зябрових дуг й 4 зяброві щілини. Іноді їх розглядають як представників особливих сімейств (Lepidosirenidae й Protopteridae).
Чотири види роду Протоптери (Protopterus) зовні дуже подібні й відрізняються друг від друга по своєму фарбуванню, по кількості ребер, по ступені розвитку й ширині шкірної облямівки парних плавців й інших ознак.
Найбільш великий вид — великий протоптер (Protopterus aethiopicus, місцева назва «мамба») — досягає часом довжини понад 2 м, пофарбований у блакитнувато-сірі тони, із численними дрібними темними плямами, що іноді утворять «мармуровий» візерунок. Цей вид живе від Східного Судану до озера Танганьїка.
Малий протоптер (P. amphibius), очевидно, самий дрібний вид, що не перевищує в довжину 30 див. Живе в дельті Замбезі й у ріках до південно-сходу від озера Рудольфа. Для його молоді характерна наявність трьох пар зовнішніх зябер, які зберігаються протягом дуже тривалого часу.
Темний протоптер (P.dolloi), що живе тільки в басейні Конго, характеризується найбільш подовженим тілом і дуже темним фарбуванням. Досягає в довжину 85 див. Зовні цей вид найбільшою мірою подібний з південноамериканським чешуйчатником.
Бурий протоптер (P. annectens), що досягає 90 див довжини, – звичайна двоякодишащая риба Західної Африки. Він населяє басейни рік Сенегалу, Гамбії, Нігеру й Замбезі, озеро Чад і район Катанги. Спина в цього виду звичайно буро-зелена, боку світліше, черево білі-білу-біла-білий-грязно-біле. Найбільше добре вивчена біологія саме цього виду.
Для клімату тропічної Африки характерна різка зміна дощового й посушливого сезонів. Дощовий сезон починається в травні-липні й триває 2-3 місяці, а всю іншу частину року триває посушливий період. У період бурхливих тропічних злив ріки набухають і розливаються, затопляючи величезні площі низин, у яких вода тримається 3-5 місяців у році. У ці тимчасові водойми, де удосталь є легко доступна їжа, з рік спрямовується маса риб, але в міру їхнього всихання, рятуючись від загибелі, риби повертаються в ріки до того, як обміліють протоки. Зовсім інакше поводиться протоптер. Виявляється, що в ріках він, як правило, взагалі не живе, а постійно живе в таких тимчасових водоймах і весь його життєвий ритм найтіснішим образом пов’язаний з їхніми гідрологічними особливостями.
Місцеві рибалки басейну ріки Гамбії, добре знаючі звички протоптера, недарма говорять: «Камбона (так вони називають протоптера) — незвичайна риба: вона не йде слідом за водою, а вода сама приходить до неї».
У дощовий час протоптер веде в цих водоймах активний спосіб життя — харчується, розмножується й росте. А в посушливий період упадає в спячку, проводячи її в спеціально влаштованих гніздах.
З настанням посушливого сезону й у міру висихання тимчасових водойм протоптери починають готуватися до спячке: великі риби роблять це, коли рівень води знижується до 10 див, а більше дрібні — коли шар води не перевищує 3—5 див. Звичайно в таких водоймах дно покрите м’яким мулом, у якому втримується велика кількість рослинних залишків. Під шаром мулу, що досягає товщини 2, 5-5 див, лежить щільна глина з домішкою дрібного піску.
Своє «спальне гніздо» протоптер риє ротом. Засмоктавши в ротову порожнину чергову порцію мулу, він із силою викидає його разом з водою через зяброві отвори. М’який іл легко піддається «буравленню», але підлягаючий шар щільної глини рити набагато трудней. Роблячи всім тілом енергійні плавальні рухи, риба впирається рилом у ґрунт і вигризает шматочок глини. Відкушений шматочок пережовується, викидається з водою через ті ж зяброві отвори й виводиться з нори у вигляді хмарини каламуть із висхідними токовищами води, створюваними за рахунок згинань тіла. Завдяки цьому більші частки здрібненої глини осідають у безпосередній близькості від вхідного отвору, що має істотне значення для створення завершальну будівлю запобіжного ковпачка.
Дійшовши до потрібної глибини, риба розширює нижню частину нори («спальню») рівно настільки, щоб мати можливість, зложившись навпіл, перевернутися в ній головою нагору. Тепер «спальне гніздо» майже готове, і тварина чекає повного спаду води, виставивши рило із вхідного отвору й час від часу піднімаючи до поверхні для подиху атмосферним повітрям. Коли плівка усихающей води доходить до верхньої крайки рідкого мулу, що вистилає дно водойми, тоді завдяки дихальним рухам, виробленим рибою, частина викинутої у вхідного отвору глини засмоктується в нього й закупорює вихід. Після цього тварина вже не виходить на поверхню. Перше ніж ця «пробка» остаточно просохне, протоптер, тикаючи в неї рилом, ущільнює її знизу й трохи піднімає у вигляді ковпачка, що нерідко має тріщини.
Ковпачок маскує «спальне гніздо» й охороняє його від засмічення, будучи досить міцним, щоб протистояти руйнуванню. Одночасно із цим домішка із дрібних піщин робить його досить пористим, щоб пропускати повітря, чому ще більше сприяють тріщини. Як тільки ковпачок затвердевает, вода в норі стає в’язанням від достатку слизу, виділюваної протоптером. У міру просихання ґрунту рівень води у вхідній камері поступово падає, у результаті чого вона перетворюється в повітряну камеру, а риба, слухняно випливаючи за дзеркалом води, усе нижче й нижче опускається в розширену нижню частину нори, тобто в «спальню», де, нарешті, і завмирає в характерному для неї положенні.
Дивне почуття випробовує приїжджий натураліст, коли в супроводі місцевих жителів він уперше відправляється на пошуки «спальних гнізд» протоптера. Важко повірити, що растрескавшаяся від спеки рівнина, покрита випаленою рослинністю, ще недавно була дном водойми й що десь поруч у скам’янілій землі сплять сотні й тисячі риб. Він буває сильно здивований, коли тубільці, ледве не плазуючи на колінах, починають ретельно, дюйм за дюймом обстежити ґрунт. Незабаром з’ясовується, що вони шукають невеликі возвишеньица діаметром 5- 15 див, які від навколишнього їхнього ґрунту, пофарбованої в більш-менш сірі тони, відрізняються коричнюватим відтінком. Досить одного удару мотикою, щоб під таким зрізаним горбком виявилася нора, що йде вглиб. Іншими словами, кожен такий горбок являє собою так називану запобіжну кришку, або ковпачок, що прикриває зверху вхід в «спальне гніздо» протоптера. Досвідченим оком ці горбки можна виявляти без праці. Лише в дрібних риб, довжиною менш 15 див, вони настільки слабко виражені, що їх практично неможливо знайти.
Круглий хід, що звичайно йде вертикально вниз, має гладкі стінки. Це так називана повітряна камера. Її діаметр коливається від 5 до 70 мм, а довжина – від 30 до 250 мм. Ці розміри залежать тільки від величини риби, що залягла в спячку. Навіть довжина повітряної камери не залежить від того, на глибокому або на дрібнім місці будувалося «гніздо». Унизу повітряна камера поступово розширюється й переходить у так називану «спальню», де й спочиває укладена в кокон риба. У великих риб «спальня» залягає на глибині до напівметра.
Сплячий протоптер, як правило, приймає строго певне положення. Його рило завжди спрямоване нагору, а тіло складається навпіл так, що вигин доводиться посередині між грудними й черевними плавцями, інакше кажучи, ці плавці виявляються поруч і на одному рівні. Складені передня й задня частини тіла дуже тісно притиснутий друг до друга, а сплощений хвіст перехльоснуть через верхню частину голови й настільки ж щільно притиснутий до спини. При цьому нижня крайка хвоста, що повністю прикриває ока, проходить уздовж краю верхньої щелепи, залишаючи вільним злегка відкритий рот. Зсіла в такий спосіб риба укладена у своєрідний кокон. У світі риб це унікальне утворення здатні створювати тільки представники роду Protopterus.
Кокон являє собою найтоншу плівку товщиною 0, 05—0, 06 мм, що утвориться при затвердінні слизу, що виділяє приготувалася до спячке риба. Його стінки складаються з муцина з невеликою домішкою неорганічних з’єднань (їхню основу становлять карбонат і фосфат кальцію), що перейшли із ґрунту в момент утворення кокона. Кокон – цільне утворення (без яких-небудь перетяжок) і настільки щільно обтягає сплячого протоптера, що між його стінками й тілом риби не залишається ніяких зазорів. Зморщені парні плавці сплячої риби дуже сильно втискаються в тіло й не залишають ніяких слідів на внутрішній стінці кокона. Округла верхня частина кокона, що повторює контур стінок повітряної камери в місці переходу її в «спальню», сплощена й злегка всхолмлена безпосередньо над ротом риби. Це підняття має невелике поглиблення на вершині, у центрі якого перебуває отвір воронкоподібної трубочки довжиною 1-5 мм, що веде прямо у відкритий рот сплячого протоптера. Саме через цей малюсінький дихальний отвір і здійснюється єдиний зв’язок риби із зовнішнім середовищем. Звичайно кокон пофарбований під цвіт рудувато-бурого ґрунту за рахунок барвних неорганічних речовин, що втримуються в ґрунті. У тих випадках, коли ці речовини відсутні, кокон може бути прозорим, як целофан. Його внутрішня стінка завжди волога, тому що тіло риби залишається покритим слизом до закінчення спячки.
Здатність протоптера «облачатися» у кокон на час спячки настільки незвичайна й дивна, що перші дослідники, що побачили цей кокон, ніяк не могли повірити своїм власним очам. Всупереч явній очевидності вони приймали стінки кокона за засохлі листи, припустивши, що риба, що відходить до сну, загортається в них, наклеюючи їх на себе за допомогою густого слизу. Так, загорненим у фантастичні листи, як у якусь подобу пелюшок, і був зображений сплячий протоптер у публікації Джердайна, що з’явилася в 1841 р. И це не було жартом.
Цілком природно, що для підтримки своєї життєдіяльності сплячий у коконі протоптер повинен не тільки дихати, споживаючи кисень, але й харчуватися, тобто витрачати якісь запаси «палива», і щось робити із продуктами розпаду, надлишок яких в організмі звичайно приводить до смертельного результату.
На противагу всім іншою хребетною твариною, що впадає в спячку, протоптер, укладений у кокон, витрачає не жирові запаси, а свої власні м’язові тканини. На початку спячки обмін речовин відбувається в нього ще на досить високому енергетичному рівні, але поступово він завмирає й протікає надалі в дуже ощадливому режимі, тому що, у противному випадку, йому не вистачило б «палива», тобто м’язових тканин. За час спячки протоптер сильно губить у вазі. Так, наприклад, риба довжиною 40 див, що важила 374 м, після шестимісячного перебування в коконі мала довжину 36 див і важила 289 м, тобто втратила у вазі більше 20% і зменшилася в розмірах на 10%. Такі порівняно більші втрати порозуміваються тим, що під час спячки тканини протоптера витрачаються не тільки на підтримку життєдіяльності організму, але й на дозрівання гонад. Втрати заповнюють досить швидко: та ж риба вже через місяць відновила свою вагу й досягла колишніх розмірів.
Під час спячки протоптера вся вода, що утвориться при розщепленні білків, губиться при подиху й сеча не виділяється (так її й нікуди було б вивести, тому що риба укладена в кокон, що щільно облягає її тіло). Тому, що утвориться сечовина, у величезних кількостях скапливается в організмі, становлячи до кінця спячки 1-2% ваги тіла, що варто розглядати як дивний фізіологічний парадокс: на більшість хребетних тваринних надлишків сечовини в організмі діє як найсильніша отрута, і смерть наступає при її концентрації, в 2 тисячі разів меншої, чим у сплячого протоптера, якому вона не заподіює ніякої шкоди. Уже через кілька годин після виходу протоптера у воду весь надлишок сечовини виводиться з організму через зябра й бруньки.
Залежно від місцевих умов, що значно коливаються в різні роки, протоптер проводить у спячке 6—9 місяців. Цікавий рекорд був побитий бурим протоптером, що в експериментальних умовах провів у безперервної спячке понад чотири років без яких-небудь шкідливих наслідків для себе. Однак у тих випадках, коли водойми не пересихают, протоптери в спячку не впадають. Цього легко домогтися й в акваріумних умовах. Проте було замічено, що «бодрствующие» протягом ряду років протоптери, що втримуються в акваріумі (один з них провів без спячки 13 років), час від часу стають млявими, малорухомими й навіть відмовляються від їжі. Такий стан зауважується в них у середньому один раз у році й триває від декількох тижнів до двох-трьох місяців без яких-небудь ознак захворювання.
Майже безсумнівно, що таке поводження пов’язане із природженою звичкою впадати в спячку й що спячка становить невід’ємну частину життєвого ритму цих риб. Заради точності варто додати, що ці спостереження вироблялися над особинами бурого протоптера, пійманими в басейні р. Гамбії, де цей вид звичайно впадає в спячку. Можливо, що в протоптерів інших видів така ритміка виражена не настільки різко. Відомо, наприклад, що у Великих озерах Центральної Африки протоптери в щорічну спячку не впадають, тому що для цього в них немає необхідності й відповідних умов.
З настанням періоду дощів пересохлі водойми швидко наповнюються водою, і протоптери повертаються до активного життя зі свого добровільного ув’язнення. Самий процес їхнього пробудження в природі поки ще не простежений, але про нього можна судити по спеціальному експерименті, поставленому в 1931 р. Цей простий досвід полягав у тім, що вирубані із ґрунту грудки глини з ув’язненими в них протоптерами заривалися в дрібну калюжу так, щоб шар води над ними не перевищував 5 див. Приблизно через годину у вихідного отвору здалася перша риба. Після короткої рекогносцировки вона здійнялася до поверхні води й жадібно заковтнула повітря, щоб негайно після цього зникнути в гнізді. Спочатку ці дії повторювалися через кожні 3-5 хвилин, але поступово інтервали між черговими виходами до поверхні подовжилися до звичайних 10- 20 хвилин. При цьому риба усе менше й менше ховалася в гнізді, поки через 6-7 годин зовсім не покинула його.
Замічено, що, ніж довше триває спячка в протоптера, тим більше часу потрібно йому для того, щоб стряхнути із себе сон. Протягом перших декількох днів риби, проведшие в спячке 7-8 місяців, погано контролюють свої рухи, пересуваючись різкими й незграбними ривками, подібно калікам. При цьому хвіст у них досить тривалий час залишається відігнутим нагору й трохи вбік, а зім’яті парні плавці лише поступово розпрямляються й здобувають пружність.
Протоптер — всеїдна риба. Основу його їжі становлять різноманітні молюски, краби, креветки й почасти риби. Захопивши видобуток, він не ковтає її, а викидає з рота, притримуючи за самий кінчик, і починає методично пережовувати, поки вона вся не зникне в роті. Потім знову виплевивает її й знову жує. І так кілька разів. Видобуток він не вистачає, а засмоктує, причому робить це з незбагненною швидкістю й моторністю. Можливо, що саме при цьому захоплюються й окремі частини рослин, залишки яких нерідко знаходять у нього в шлунку.
На ті, хто спостерігав протоптерів в акваріумі, ці риби роблять враження млявих і малорухомих тварин. Але це враження обманчиво, тому що протоптери ведуть нічний спосіб життя й виходять на полювання з настанням темряви. У цей час їхня активність різко зростає, і вони частіше піднімаються до поверхні для подиху атмосферним повітрям. Переміщаються протоптери двояким способом: вони або плавають за рахунок угреобразного згинання тіла, або ж пересуваються по дну й серед донної рослинності за допомогою парних плавців, причому, крім рухових функцій, ці плавці відіграють більшу роль при відшуканні видобутку, тому що вони густо засіяні смаковими бруньками (особливо рясно покриті ними грудні плавці). Коштує собі представити протоптера, що полює вночі серед густих заростей водної рослинності в мутній воді, щоб зрозуміти, яку незначну роль може грати в цих умовах зір. Тут і приходять рятуйте! і гнучкі парні плавці, якими повзуча риба обстежить «на смак» навколишній її простір. Коштує протоптеру лише торкнутися їстівного об’єкта одним із чотирьох плавців, як блискавичним броском він підскакує до видобутку й відправляє її в рот.
Розвиток гонад у протоптера починається негайно ж після нересту, причому більша частина часу на їхнє дозрівання доводиться на період спячки. Уже в серпні-вересні, тобто через місяц-півтора після початку сезону дощів і закінчення спячки, починається нерест, що триває біля місяця. До цього часу споруджується спеціальне виводковое гніздо. Воно будується звичайно на мілководдя, де шар води не перевищує 40-50 див і де дно поростило густий травою, що нерідко досягає у висоту двох метрів. Як правило, таке гніздо являє собою подковообразную нору із двома вхідними отворами. Одне з них – більше широке – має в діаметрі 20-30 див, а інше, більше вузьке, – тільки 10-15 див. У нижній частині цієї нори, що лежить приблизно на глибині 40 див від поверхні ґрунту й найбільш вилученої від вхідних отворів, перебуває розширена виводковая камера, у якій відкладається ікра й тримаються личинки. Іноді гнізда мають по трьох вхідних отвору, ведучих у загальну виводковую камеру, або всього лише один вихід, коли для будівлі гнізда використаються круті купини або штучні земляні насипи, що розділяють рисові поля. Стінки гнізда слизом не покриваються й нічим спеціально не зміцнюють: від обвалу його охороняє щільний ґрунт, скріплений численними коріннями рослин. Ніякої підстилки у виводковой камері ні, і ікра відкладається безпосередньо на її глинисте дно. Тому що гнізда будуються на мілководдя, те, для того щоб добиратися до більше глибокої води, протоптери проробляють своєрідні «тропи», приминаючи й розсовуючи густу траву. Звичайно по цим «стежках» і знаходять виводковие гнізда, тому що в мутній воді серед буйної рослинності виявити вхідний отвір яким-небудь іншим способом дуже важко, якщо тільки випадково не провалитися в нього. Нерідко «тропи» тягнуться на кілька метрів, а коли рівень води різко знижується (що трапляється досить часто), те протоптерам доводиться добиратися до води по суші. Але навіть при дуже різких коливаннях рівня води самі гнізда ніколи не обсихають. Місцями такі гнізда розташовуються в недалекому сусідстві друг від друга на відстані 7-8 м.
Всю турботу про охорону гнізда й потомства бере на себе самець. Він самовіддано захищає своє гніздо й злобливо кусає всякого, хто посмітить наблизитися до нього, не відступаючи й перед людиною (його лютих атак тубільці бояться). Якщо навіть його вигнати із гнізда ціпком, то він безстрашно повертається через кілька хвилин. Сховавшись в одному з отнорков, самець підтримує постійне токовище води у виводковой камері за рахунок ундулирующих рухів хвоста. Свою турботу про потомство він припиняє лише тоді, коли личинки залишають гніздо.
Нікому не довелось спостерігати процес будівлі гнізда, і дотепер невідомо, чи будує його самець або самка, або ж вони будують його спільно. Судячи з тому, що в охороні гнізда й потомства самка ніякої участі не приймає, предпочтительней думати, що гніздо будує самець. Ікринки протоптера мають у діаметрі 3, 5-4, 0 мм. Їхня кількість в одній кладці досягає 5 тисяч, але нерідкі випадки, коли їх буває значно менше. Більше того, дуже часто в одній і тій же кладці зустрічаються дві (або навіть три) порції ікринок, що різко розрізняються по ступені свого розвитку (наприклад, одна порція ікри може бути в стадії початку дроблення, у той час як інша порція – на стадії початку гаструляції). Точно так само й серед личинок одного калу в ряді випадків без праці можна виділити дві (а часом і три) разновозрастние групи, що розрізняються по довжині тіла на 7-8 мм. Звичайно в подібних випадках розходження в ступені розвитку становлять 1-3 доби, а часом і більше. Очевидно, або трохи самок послідовно відкладають свою ікру в ту саму виводковую камеру, або та сама самка відкладає її порціонно через досить значні проміжки часу.
Виклюнувшиеся личинки за допомогою цементної залози прикріплюються до стінок виводковой камери, де й висять майже нерухомо, поки в них не розсмокчеться желточний мішок. Наявність чотирьох пар зовнішніх зябер дозволяє їм обходитися без повітряного подиху. Личинки ростуть дуже швидко й уже через три тижні досягають довжини 20-25 мм. До цього часу вони втрачають желточний мішок і переходять до активного харчування, піднімаючись до поверхні води для подиху атмосферним повітрям.
По досягненні 30—35 мм довжини, деяким більш ніж через місяць після викле-ва, личинки назавжди залишають гніздо. До цього часу в них втрачається одна пара зовнішніх зябер. Інші зовнішні зябра редукуються дуже пізно, і навіть протягом декількох років у дорослих риб зберігаються рудименти їхніх ба-зальних частин. До настання посушливого періоду личинки встигають досягти довжини 70-120 мм, а здатність зариватися в ґрунт для спячки й утворювати кокон вони здобувають уже при довжині тіла в 40-50 мм.
У неволі протоптери дуже невимогливі й невибагливі, настільки, що можуть жити в самій тухлій і мутній воді. Цікаво, однак, що в Нью-Йоркському акваріумі вони не змогли жити в дехлорированной водопровідній воді. Лише після того, як цю воду продистиллиро-вали, вони відчули себе сносно.
При відповідному обігу протоптери легко піддаються дресируванню. Так, наприклад, якщо годівлю випереджати стукотом по стінці акваріума, те вже через 2-3 тижні, зачувши сигнал, риби виявляють збудження й виходять до того місця, де їх очікує їжа. На противагу миролюбному американському чешуйчатнику (Lepidosiren paradoxa) всі види протоптерів відрізняються лютим і неуживчивим вдачею. Поміщені разом, вони не знають пощади й б’ються доти, поки в живі не залишається щасливий переможець. Якщо ж до протоптера підсадити яких-небудь інших великих риб, яких він свідомо не може використати в їжу, то проте він переслідує їх і калічить. Тільки молодих протоптерів, коли немає іншого виходу, можна тримати разом. Але рано або пізно вони так люто нападають один на одного, що незабаром виявляються без плавців. На щастя, відкушені плавці відновлюються в них дуже швидко.
Звичайно в акваріуми Європи й Америки протоптерів доставляють у коконі. Такий спосіб транспортування надзвичайно зручний, але вимагає великої обережності, тому що через струс кокон легко може порватися, що приводить до неминучої загибелі риби. Чудово також, що в тих випадках, коли кокон запалої в спячку риби стикається не із ґрунтом, а з яким-небудь стороннім предметом (наприклад, зі скляною стінкою акваріума), те це неминуче приводить до смертельного результату. От чому в штучних умовах нижню частину стінки акваріума необхідно обмазувати товстим шаром глини.
Якщо потривожити протоптера в його «спальному гнізді», то він видає звуки, що нагадують одночасно й писк і скрип, що, як видно, зв’язано з «скреготом зубовним» у буквальному значенні цього слова. Роздратована риба поза водою здатна видавати звуки, схожі на голосний зойк. Такий же звук лунає тоді, коли з легенів пійманої риби із силою викидається повітря. У природних умовах при подиху атмосферним повітрям протоптер видає голосний подих, що нерідко переходить у своєрідний вереск, що слили на далекій відстані.
У багатьох районах Африки місцеве населення промишляє протоптерів, тому що м’ясо їх відрізняється чудовими смаковими якостями. Найбільше легко добувати цих риб під час спячки. Природно, що для цього необхідно знать місця, де вони залягають у спячку. Виявляється, жителі Гамбії можуть виявляти ці місця на слух, тому що, по їхньому твердженню, у тиху погоду на значній відстані можна чути, як дихає зарившийся в землю великий «камбона» (P. annectens). Нікому з дослідників щодо цього не пощастило.
За свідченням багатьох дослідників, оригінальні способи лову протоптерів застосовується жителями Судану, Вони користуються спеціальним барабаном, за допомогою якого витягаються звуки, що імітують падіння дощових крапель. Піддавшись обману, протоптери просипаються й видають голосний звук, що чмокає, видаючи тим самим місце свого вкриття, а часом навіть і виповзають зі своїх гнізд, потрапляючи прямо в руки ловців.
Американський чешуйчатник, або лепідосирен (Lepidosiren paradoxa) населяє центральну частину Південної Америки. Його ареал охоплює майже весь басейн Амазонки й північних припливів Парани.
По будові й способу життя лепідосирен дуже схожий на своїх африканських родичів. У порівнянні із протоптерами його тіло ще більш витягнуте й у ще більшому ступені нагадує тіло вугра, парні плавці ще більш недорозвинені (у них повністю зникають бічні хрящові опорні елементи) і вкорочені, луска ще глибше захована в шкіру й ще дрібніше. Ця велика риба, що досягає в довжину 125 див, пофарбована в сірувато-бурі тони з більшими чорними плямами на спині.
Спосіб життя лепідосирена в основних рисах також дуже схожий зі способом життя протоптерів. Він, як правило, населяє лише тимчасові заболочені водойми, сильно зарослою водною рослинністю. Особливо він численний у таких водоймах, що зустрічаються в безлічі на рівнинах Гран-Чако. Ці водойми наповнюються водою в період тропічних злив (із квітня по вересень) і, як правило, висихають у період посухи, що доводиться на іншу частину року.
У міру всихання водойми й у міру зменшення у воді кількості кисню лепідосирен все частіше й частіше прибігає до подиху атмосферним повітрям. Коли ж шар води стає зовсім невеликим, він риє собі «спальне гніздо» і залягає в спячку, переходячи повністю на подих атмосферним повітрям. За своєю формою «спальне гніздо» лепідосирена нічим не відрізняється від «спального гнізда» протоптера й, як й останнє, складається з розширеної «спальні» і повітряної (або вхідний) камери, прикритої зверху запобіжним ковпачком. Крім верхнього ковпачка, у повітряній камері в лепідосирена іноді є додаткова пробка із ґрунту. Зрідка зустрічаються гнізда навіть із двома додатковими пробками.
Залеглий в «спальню» лепідосирен приймає точно таке ж положення, як і протоптер, однак на відміну від останнього він, очевидно, не здатний утворювати кокон. Правда, ще жодного разу не вдавалося виявити його гніздо в просохлому ґрунті: принаймні, на рівні «спальні» ґрунт завжди залишається вологим, і, як правило, у ній зберігається вода, змішана зі слизом, виділюваної сплячою твариною.
У роки, рясні опадами, тимчасові водойми часом не висихають навіть у період посухи й лепідосирен не впадає в спячку.
З початком періоду дощів, коли пересохлі водойми заповнюються водою, лепідосирен залишає своє «спальне гніздо» (причому робить він це настільки ж обережно й обачно, як і протоптер) і накидається на їжу, проявляючи надзвичайну ненажерливість. Харчується він різними безхребетними тваринами й головним чином великими равликами ампуллариями. Очевидно, рослинна їжа відіграє чималу роль у його раціоні, особливо в молоді. Майже увесь свій час лепідосирен проводить на дні, де він або лежить нерухомо або повільно плазує на череві серед густих заростей рослинності. Час від часу він піднімається до поверхні для подиху атмосферним повітрям. Спочатку він висуває рило з води й робить видих. Потім на короткий час ховається під водою й, знову виставивши рило, робить глибокий вдих. Після цього тварина повільна поринає на дно, випускаючи надлишок повітря через зяброві отвори.
Не проходить і двох-трьох тижнів після закінчення спячки, як лепідосирен уже приступає до розмноження. Так само як і протоптер, до цього часу він риє виводковое гніздо, що являє собою досить глибоку нору шириною 15-20 див з одним виходом, що йде звичайно вертикально вниз і має горизонтальне коліно, що закінчується розширенням. Звичайно такі нори досягають у довжину 60-80 див, але нерідкі випадки, коли вони мають у довжину 1-1, 5 м. Ікринки діаметром 6, 5-7, 0 мм відкладаються на відмерлі листи й траву, які спеціально затаскуються у виводковую камеру. Охорону гнізда й потомства бере на себе самець. У період нересту в нього на черевних плавцях розвиваються численні ветвящиеся вирости довжиною 5-8 див, пронизані численними кровоносними судинами. Функціональне призначення цих утворень ще не зовсім ясно. По одній версії, через них із крові виділяється кисень і створюються більше сприятливі умови для розвитку ікри й личинок. За іншою версією, навпаки, ці вирости відіграють роль додаткових зябер, тому що самець, що охороняє гніздо, не виходить на поверхню й не має змоги дихати атмосферним повітрям. Після того як самець залишає гніздо, ці вирости на черевних плавцях редукуються й зберігаються у вигляді невеликих горбків. Слиз, що покриває тіло чешуйчатника, має коагулирующими властивості й здатна очищати воду від каламуті. Це благотворно позначається на розвитку ікри й личинок.
Личинки лепідосирена, так само як і личинки протоптерів, мають зовнішні зябра й цементну залозу, за допомогою якої вони підвішуються в гнізді. Личинки ростуть досить швидко: через два місяці після виклева, тобто до моменту рассасивания желточного мішка й переходу на активне харчування, вони досягають довжини 55 мм. Однак дихати атмосферним повітрям личинки починають ще задовго до цього (при довжині 32-40 мм), коли вони ще перебувають у гнізді під охороною самця. Зовнішні зябра зникають у них незабаром після того, як вони залишають гніздо.
По закінченні нересту лепідосирен продовжує посилено отъедаться, заповнюючи втрати, понесені під час спячки й нересту, і створюючи запаси жиру на час майбутньої спячки. На відміну від протоптерів під час спячки він витрачає жир, що відкладається взапас у більших кількостях у межмишечних тканинах.
Є відомості, що ця риба здатна видавати звуки, що нагадують котяче нявкання.
Індіанці переслідують лепідосирена заради його смачного м’яса.
У неволі лепідосирен дуже невибагливий, миролюбний і легко уживается з іншими рибами.