СІМЕЙСТВО КОАЛА, АБО СУМЧАСТІ ВЕДМЕДІ (PHASCOLARCTIDAE)

Коала (Phascolarctos cinereus), безсумнівно, саме цікаве й улюблене австралійцями сумчаста тварина.

Слово «коала» мовою племен Нового Південного Уельсу означає «не пити». Перше згадування про коала втримується у звіті невідомого автора про подорож у Блакитні гори в 1798 р. Автор звіту пише, що в Блакитних горах є тварина, називане куллавайн, що нагадує зовні південноамериканського лінивця. Для науки коала був відкритий в 1802 р. флотським офіцером Бараллье, що вперше добили шкіру коала, а потім і живого звіра. Приблизно протягом напівстоліття коала знаходили лише в межах Нового Південного Уельсу. В 1855 р. натураліст У. Бландовски зустрів його також у штаті Вікторія, а в 1923 р. О. Томас знайшов його в південно-східній частині Квинсленда. Колись коала населяв Південну Австралію, але потім був тут повністю винищений або вимер. У Західній Австралії коала також не зберігся, хоча четвертинні залишки свідчать про те, що він водився й тут. У Квинсленде у викопному стані знаходили залишки гігантського коала (Koalemus), що важив полтонни, тобто в 28 разів більше, ніж сучасний коала. Однак цей гігант аж ніяк не предок нині живучого виду. Ч. Баррет поетично ототожнює із цим Koalemus того коала, що, по переказі племені турравах, був сміливим водієм пірог, приведшим в Австралію предків цього племені.
При зустрічі з людиною коала дружелюбні. Вони прекрасно приручаються. Однак брати їх на руки потрібно обережно, тому що в них дуже гострі пазурі. У неволі коала дуже привязиваются до ухаживающим за ними й часто поводяться, як розпещені діти: «плачуть», коли від них ідуть, і заспокоюються, якщо їх пестять. Навпаки, якщо до них занадто пристають, то вони захищаються зубами й пазурами.
Харчування коала дуже спеціалізоване: дорослий звір харчується винятково листами евкаліптів, у зв’язку із чим у нього надзвичайно сильно розвинена сліпа кишка, що досягає в довжину 2, Ам. Дитинча коала спочатку обмежується молоком матері. Деяких у неволі вигодовували й коров’ячим молоком. За винятком молока, коала майже ніколи не п’ють, задовольняючись вологою, що втримується в листах.
Звичайно коала віддає перевагу свіжим молодим пагонам евкаліптів. Листи він подрібнює й пережовує, накопичуючи масу, що вийшла, у защічних мішках. Він харчується листами лише певних видів евкаліптів. У Новому Південному Уельсі він поїдає звичайно листи блакитного й сірого евкаліптів, які відрізняються більшим змістом евкаліптового масла. У штаті Вікторія це в основному евкаліпт «манна», як відзначив в 1931 р. Н. Поверне т, творець сиднейского Коала-парка. Щоб прокормити двох звірів з Вікторії, Бернетту довелося протягом 6 місяців, поки коала «звикали» до місцевих, сиднейским евкаліптам, привозити з Вікторії свіжі листи «манни». По Э. Трафтону, улюблену їжу коала різних районів Австралії становлять 12 видів евкаліптів. С. Рейд кормил своїх коала у Квинсленде листами 18 видів. За день дорослому коала, по підрахунках Н. Бернетта, необхідно близько 1, 1 кг листів евкаліпта. Навіть голодуючи, коала не шукає заміни цієї їжі іншими рослинами.
Харчування листами евкаліпта тим більше дивно, що в них іноді втримується небезпечна отрута — синильна кислота. А. Пратт знайшов синильну кислоту в молодих пагонах й установив, що, наприклад, у пагонах цукрового евкаліпта втримується досить цієї отрути, щоб убити барана. Велика рогата худоба також отруюється ім. Не виключено, що причепливість коала у виборі листів різних видів евкаліптів викликана саме тим, що вони вміють розпізнавати цю отруту або оцінювати його дозу, велика вона або безпечна.
Коала розмножується тільки один раз у два роки. Самці менш численні й мають звичайно гарем з декількох постійних самок (до п’яти самок на один самця). Закличний лемент самця іронічно описаний А. Сколлан. Вона говорить про жах новачка-переселенця, що услишали вночі звук, що представляє собою «щось середнє між хропінням товстого п’яниці, скрипом дверей на заржавлених петлях і бурчанням чимсь незадоволеної свині». Втім, додає вона, «для чиїхось волохатих вух це прекрасна музика, адже це пісня любові коала».
Сумка коала відкривається назад і має одну пару сосків. Вагітність триває 30-35 днів. Народиться більше самок, чим самців. Звичайно народжується одне дитинча, двійні дуже рідкі. При народженні дитинчата мають у довжину всього 15-18 мм і масу близько 5, 5 р.
Молоді повністю перестають харчуватися материнським молоком тільки до шести місяців. У цьому віці в них уже добре розвинена вовна, і вони досягають у довжину 18див. Дитинча відвикає від молока матері поступово, одержуючи від її дивну їжу: особливі випорожнення, не схожі на звичайні екскременти й складаються зі своєрідної кашки з напівпереварених листів евкаліпта. Цю кашку мати регулярно виділяє приблизно протягом місяця. У цей період ріст «евкаліптового маляти», як його називають австралійці, іде швидко. У віці 7-8 місяців він остаточно залишає материнську сумку й переселяється на спину матері. Мати терпляче носить його й охороняє, притискаючи до себе, коли він спить або у випадку холодної погоди. Дитинча дуже любить спати в обіймах матері, а якщо її ні, любить, коли його пестить людина. Э. Трафтон розповідає про маленький коала в неволі, що «плакав» щоночі, поки йому не зробили подушку зі шкіри коала; тоді він заспокоївся й погодився залишатися вночі один. Цей же звірок під час довгої подорожі звик спати на руках у великого іграшкового коала. Лише у віці одного року дитинча остаточно залишає матір. Статевозрілим коала стає у віці 4 років.
Скільки може жити коала? Видимо, у середньому 12-13 років, хоча відомі окремі випадки, коли вони жили й більше: до 18 років, за даними А. Сколлан, і до 20 років, за даними Н. Бернетта.
Коала нерідко хворіють. Цистит, конъюнктивит, синусит – звичайні захворювання цього звіра. Синусит часто приводить до запалення легенів, особливо холодною зимою. Епізоотії ускладнених синуситов ведуть до загибелі безлічі коала. Особливо більші епізоотії були в 1887 – 1889 й в 1900-1903 р.
У природі коала не має ворогів. Хижаки відмовляються від його м’яса – може бути, тому, що воно надто просочено евкаліптовим маслом. Таким чином, у нього немає ворогів, крім людини. До приходу людей коала був розповсюджений на більшій частині території Австралії. аборигени, Що З’явилися, зрідка полювали на нього. Через полювання, посух, частих пожеж, епізоотії й інших причин коала повністю зник із Західної, а потім і з Південної Австралії ще до появи європейців. До моменту прибуття білих переселенців ареал коала обмежувався східними штатами (Вікторія, Новий Південний Уельс, Квинсленд), однак білі виявили його не відразу й довгий час майже не заподіювали йому шкоди. Наприкінці минулого століття мільйони коала гинули від офтальмії, синусита або періоститу черепа. Знищення евкаліптових лісів також скоротило число цих звірків у першій половині XX в. Однак основна причина його зникнення – полювання на нього заради шкурок, що особливо процвітала в першій чверті цього століття. Густе хутро коала залучав мисливців, а вбивати цих беззахисних тварин було легко. Э. Трафтон повідомляє, що тільки в Сіднеї в 1908 р. було продано 57 933 шкурки коала, а в 1924 р. зі східних штатів було експортовано 2 мільйони шкурок. Перших обмежень полювання – введення так званих «відкритих сезонів» – було зовсім недостатньо, щоб припинити побиття майже беззахисного звіра. Число коала швидко скорочувалося. Він майже зник у штатах Вікторія й Новий Південний Уельс, коли в 1924 р. професор В. Джонс подав перший сигнал тривоги й зажадав повністю заборонити полювання на коала.
До нещастя для коала, його виявили в лісах Квинсленда й, не слухаючи розумних закликів Джонса й інших друзів природи, продовжували використати систему «відкритих сезонів». Мисливці ринулися у Квинсленд. Під час «відкритого сезону» 1927 р. 10 тисяч мисливців винищили 600 тисяч квинслендских коала. Цього разу обурення громадськості було так велике, що, нарешті, вжили заходів по тимчасовому скасуванню «відкритих сезонів» у відношенні коала. Але був уже занадто пізно: цей звір, здавалося, був приречений на повне вимирання. У дикому стані зустрічалося так мало коала, що вилов уцілілих звірів й їхній зміст у неволі, мабуть, було надійним шляхом їхнього порятунку.
До цього часу вже були відомі випадки змісту коала в неволі приватними особами. В 1927 р. Н. Бернетт приступився із чотирма молодими коала до створення знаменитого Коала-парка в 20 милях від Сіднея. Через 6 років Коала-парк нараховував уже 65 мешканців. У цей час заповідник обладнаний мініатюрними лікарнями, карантинними станціями й соляріями, де коала живуть під спостереженням ветеринарів. У Квинсленде колишній торговець вовною С. Рейд створив у тому ж році свій заповідник Лоун-Пайн біля Брисбейна. Він теж почав із чотирьох коала, які, розмножившись, до 1956 р. утворили колонію в 120 тварин. Звірі сидять тут не на деревах, а на високій дротяній сітці, у якій їм устромляють свежесрезанние галузі евкаліпта. Для своїх вихованців С. Рейд посадив 2 тисячі евкаліптів, що належать до 11 видів, предпочитает коала. Для звірів зроблені спеціальні житла, а самкам з дитинчатами на перші 4 місяці виділяють спеціальні «комнатки».
У той час як у Сіднеї й Лоун-Пайне коала втримувалися в неволі, зоологи самим ретельним образом спостерігали за вцілілими дикими коала. Іноді, коли звірі зазнавали труднощів з харчуванням, їх перевозили в інший район, де було багато евкаліптів потрібного виду. Тільки до 1953 або 1954 р. положення стало поступово поліпшуватися. До цього часу дикий коала почав з’являтися в нових місцях свого колишнього ареалу зі східних штатах.
Завдяки специфічному характеру харчування коала водиться тільки в Австралії. А який зоопарк відмовився б мати в себе такого цікавого звіра? Авіаційне повідомлення з Австралією дозволило важке завдання годівлі коала під час тривалої морської подорожі. Численні види евкаліптів з успіхом ростуть у різних країнах; ці плантації цілком могли б забезпечити харчуванням декількох коала. В 1956 р. у зоологічний сад Сан-Дієго в Каліфорнії завезли трьох коала. Безсумнівно, такі досвіди можуть увінчатися успіхом, якщо оточити коала такими ж турботами, якими вони оточені в зоопарках Австралії.