СІМЕЙСТВО ПОССУМИ (PHALANGERIDAE)

Походження назви «поссум» цікаво. Капітан Дж. Кук, що відкрив у Квинсленде тварина цієї групи, помітив його подібність із американським опосумом. Однак у своєму звіті про подорож він випадково пропустив першу букву й замість «опосум» написав просто «поссум». Оскільки в систематичному відношенні ці дві групи зовсім різні, зоологи вирішили зберегти цю випадково виниклу різницю в назвах, і австралійські звірки сімейства Phalangeridae стали йменуватися поссумами.
Сімейство дуже цікаво з погляду еволюції сумчастих, тому що деякі із цих дрібних звірків сполучають риси комахоїдної зубної системи своїх примітивних наземних предків із пристосуванням до деревного способу життя кінцівок і хвоста. Це переважно деревні тварини з довгими, чіпкої або пухнатими, як у білки, хвостами; деякі з них здатні до планіруючого польоту. Вони лазают за допомогою своїх вигнутих гострих пазурів і далеко відставленого великого пальця. Всі поссуми – нічні тварини. Їжа в них в основному рослинна, але деякі їдять і комах; це вказує на їхнє походження від многорезцових предків. Розмножуються вони звичайно взимку. Сумка відкривається вперед; вона глибока, що зовсім необхідно для таких тварин-акробатів. Число сосків – від двох до шести в різних видів. Молоді залишаються в сумці багато місяців; вийшовши з її, вони перший час чіпляються за спину матері. Поссуми- ласкаві звірки, легко приручаються й у неволі люблять грати з дітьми.
Сімейство поссумов підрозділяється на дві дуже нерівних підродини: у першому — єдиний нині живучий представник — поссум-медоед; у другому — інші три десятки видів.
Єдиний представник підродини поссумов-медоедов (Tarsipedinae) — поссум-медоед (Tarsipes spencerae), або нул-бенгер.
Зустрічається на півдні Західної Австралії, головним чином у приморських районах. Харчується медом, комахами й нектаром квітів. Має дуже спеціалізований рот і зуби, що дегенерували. Деревний спосіб життя й пристрій кінцівок (протипоставлений іншим великий палець і зрослі другі й треті пальці з подвійним пазуром) змушують відносити його до поссумам, хоча в деяких відносинах він від них відрізняється. Голова поссума-медоеда відносно більша, хвіст тонкий, хватальний, на спині три поздовжні темні смужки. Сумка простора, з вузьким вхідним отвором.
У поссуме-медоеде вражає майже повна аналогія способу життя його й маленьких птахів-медососів (сімейство Melipha-gidae), що живуть в Австралії. Як і вони, поссум-медоед живе на деревах; із трави він робить кругле гніздо або поселяється в кинутому пташиному гнізді: молодих звірків неодноразово знаходили в гніздах птахів-медососів. Харчування також аналогічно: мед, пилок, нектар, бруньки й дрібні комахи, що зустрічаються на віночках квіток. Язик поссума-медоеда являє собою своєрідну кисть для збору пилка, а подовжена у вигляді хоботка морда служить трубкою для втягування нектару. Як і птахи-медососи, звірки роблять міграції, випливаючи фенології цвітіння рослин, на яких вони годуються. Поссум-медоед- нічна тварина. Його моторність надзвичайно. Підвішуючись на хвості, він легко перебирається з гілки на гілку. За допомогою передніх лапок він тримає і їсть пійманих їм комах, ретельно відкидаючи крила, лапки й інші частини, що не переварюються, які не може перемолоти або розірвати своїми рудиментарними зубами. Легко приручається, однак жодного разу його не вдавалося протримати в неволі більше двох місяців.
Підродина типових поссумов (Phalangerinae) включає близько 30 видів, що ставляться до дуже різноманітних родів.
Найбільш архаїчні мишевидние сумчасті летяги й поссуми-пигмеи. На відміну від медоеда в них немає довгого спеціалізованого язика, і зуби їх нерудиментарни. Сумчаста летяга

з роду Acrobates — найбільш дрібна із групи літаючих поссумов — населяє евкаліптові ліси всієї Східної Австралії. Цей нічний вид, що харчується нектаром і термітами, будує кругле гніздо з листів евкаліпта. Мати довго «зберігає» своїх чотирьох дитинчат у сумці. Ці нічні звірки рідко попадаються на очі людині. Найчастіше їх приносять у селище кішки. Поссуми-пигмеи
,
або сумчасті соні, ставляться до двох близьких родів — Cercartetus й Eudromicia. Сонями їх назвали переселенці – європейці за подібність зі звірками своєї далекої батьківщини. Як і соні, поссуми-пиг-меи міцно сплять удень і впадають у часткову спячку в холодну пору року. По пристрої гнізд і способам добування їжі вони теж схожі на сонь.
До групи смугастих поссумов ставиться Dactylopsila picata, відкритий Уоллесом на острові Ару. Для Австралії це рідкий звірок, що зустрічається на півночі Квинсленда. Крім фарбування, що кидається в очі, що складається з поздовжніх чорно-білих смуг, для цього виду характерні сильно подовжений четвертий палець і дуже потужні різці. Особливо довгий четвертий палець у близького до нього роду Dactylonax, що населяє Нову Гвінею. Довгий палець і потужні різці потрібні звіркам, щоб розгризати шматочки напівзгнилої деревини й виколупувати з її комах й їхньої личинки, який вони харчуються.
У смугастих поссумов непогано розвинена літальна перетинка, що допомагає їм робити далекі стрибки. Улюблена їхня їжа – дикі бджоли й мед. Смугаста спина робить звірка схожим на скунса; подібність це збільшується неприємним заходом, що звірок видає у випадку небезпеки.
Рідкий поссум Ледбитера (Gymnobelideus leadbeateri) цікавий тим, що має родинні зв’язки із примітивними пос-сумами-пигмеями й одночасно він утворить як би проміжну ланку між ними й більше високоорганізованими поссумами роду Petaurus. Це, імовірно, самий рідкий представник усього сімейства, відкритий лише в 1867 р. і відомий усього по 5 екземплярам. Зустрічається на південно-сході штату Вікторія.
Широко розповсюджені в прибережних районах сходу Австралії літаючі поссуми роду Petaurus являють собою групу більше високоорганізованих видів, також здатних до планіруючого польоту. Найпоширеніший цукровий літаючий поссум (Petaurus breviceps) – маленький сірий звірок зі світлою головою й темним кінцем довгого пухнатого хвоста. Цей невеликий поссум може робити планіруючі стрибки довжиною до 50 м.
Самий великий з літаючих поссумов — це великий літаючий поссум (Schoinobates volans), також розповсюджений у Східній Австралії.
Родова його назва означає «канатний танцюрист», що пов’язане з надзвичайною спритністю, з якої він пересувається по галузях дерев. Його пишне хутро, звичайно темний, коричнево-бурий, а зрідка світлий, майже білий, дуже гарний; однак він неміцний і не має господарського значення. Великий поссум – винятково растительноядний звірок; основа його харчування – молоді пагони й квітки деяких видів евкаліптів. Довжина його тіла перевищує 25 їм, хвіст дорівнює приблизно 50 див. Великий поссум – прекрасний стрибун. Його літальна перетинка більше широка в задньої частини тулуба, внаслідок чого під час стрибка звірок має вигляд трикутника. Для стрибка він звичайно забирається на вершину дерева й відтіля планує до підніжжя іншого, розташованого найчастіше в 65-70 м від першого. Якщо додати, що висота евкаліптів, на яких живе великий поссум, часто перевищує 30 м, то стрибок його буде виглядати особливо значним. У момент планування він видає особливий, попереджуючий пронизливий звук. Уночі його легко помітити в лісі, тому що очі його світяться в темряві, як два яскравих вогники. Крім людини, серйозні вороги великого поссума, як і його більше дрібних побратимів, – сови й лисиці.
Рід Scoinobates — третій рід австралійських поссумов, що розвив у себе здатність до польоту, але не має родинних зв’язків ні з архаїчною сумчастою летягою роду Acrobate, ні з малими літаючими поссумами роду Petaurus. Великий поссум походить від чисто растительноядних кольцехвостих поссумов родa Pseudocheirus, позбавлених планіруючих перетинок.
Більша група кольцехвостих, або цепкохвостих, поссумов ставиться до роду Pseudocheirus і декільком близьким до нього родам. Це маленькі, широко відомі місцевому населенню звірки, кінчик довгого хвоста яких звичайно завитий у колечко, звідки й вульгарно народна назва. Один з видів цієї групи – поссум Кука, або сірий Квинслендский поссум, і є той перший представник сімейства, якого описав в 1770 р. Дж. Кук. Харчується він винятково листами й фруктами.
Рід щеткохвостих поссумов (Trichosurus) включає звірків з довгим пухнатим хвостом, розповсюджених в Австралії й на прилеглих островах майже повсюдно. До них ставиться й найпоширеніший із всіх австралійських поссумов – звичайний поссум, або щеткохвост (Trichosurus vulpecula), що іноді називався лисовидним поссумом або кузу. Його ретельно винищують через коштовну шкурку.
Цей вид добре знайомий всім австралійцям. Якщо людина просипається вночі від шереху кроків по даху будинку, він не лякається, знаючи, що поссум робить свою звичайну прогулянку.
У щеткохвостов гостра мордочка й довгі вуха, чудове хутро звичайно сірого цвіту, але бувають звірки з коричневою шкуркою, а іноді попадаються й альбіноси. Харчуються листами, ягодами й фруктами. Жителі часто скаржаться на спустошення, які роблять ці звірки в їхніх садах і виноградниках. Втім, принесений ними шкоду сильно перебільшують, щоб одержати дозвіл полювати на них. Основні вороги поссума в природі – хижі птахи й варани.
Поссумов мільйонами знищували мисливці заради їхніх шкурок, які йшли на експорт під назвами «австралійський опосум», «аделаидская шиншилла» й ін.
Тільки в 1906 р. на хутрових ринках Нью-Йорка й Лондона було продано 4 мільйони шкурок цього виду. Незважаючи на нещадне полювання на нього, поссум не боїться людей. У неволі він не злісний і легко приручається. Звірки, що перебувають на волі, постійно живуть пліч-о-пліч із людиною. Часто можна бачити, як вони підходять до своїм прирученим побратимам у клітинах, не виявляючи при цьому ніякого страху.
Мандрівники по Австралії періодично заявляли, що вони виявляли в джунглях Північного Квинсленда мавп. Ці «мавпи» насправді сумчасті тварини кускуси – близькі родичі поссумов (пологи Spilocuscus й Phalangeг). Вони поширені на Целебесі, в Амбоине, на Новій Гвінеї, Соломонових островах й в Австралії (на півострові Йорк). Кускус – самий великий з поссумов. Він був описаний Гулдом лише в 1850 р. Його хутро, м’який і густими, жовтуватими або буруватий, поцяткований білими плямами в самців, а в самок більше однорідне фарбування. Вуха кускуса дуже малі, ока, навпаки, більші, часто рожевого цвіту, як в альбіносів. Кінець хвоста довжиною приблизно 15 див, голою й шорсткуватий, майже завжди скручений спіраллю. Цей хватальний хвіст однаково що п’ята кінцівка для кускуса, що живе на деревах і користується ним як додатковою точкою опори. Густе хутро охороняє кускуса від вогкості й дощу. Шкурка його дуже неміцна й тому не має господарської цінності .

Удень кускус звичайно спить, схопивши за галузі з густими листами. Іноді він бодрствует, але продовжує залишатися повільн і ледачим, поки не наступить ніч. Уночі кускус активний: він подорожує по вершинах дерев у пошуках їжі. Їжа його – листи, плоди й молоді пагони дерев, улюблені ласощі – банани. При нагоді він поїдає також птахів й інших дрібних тварин, який може добути. Він найменш растительнояден із всіх поссумов. Самка кускуса народжує від 2 до 4 дитинчат.