СІМЕЙСТВО ЄХИДНІ (TACHYGLOSSIDAE)

До другого сімейства загону однопрохідних ставляться єхидні, покриті голками, як дикобрази, але по типі харчування що нагадують муравьедов. Розміри цих тварин звичайно не перевищують 40 див. Тіло покрите голками, довжина яких може досягати 6 див. Цвіт голок варіює від білого до чорного. Під голками тіло покрите короткою вовною бурого цвіту. У єхидні тонка, загострена морда довжиною 5 див, що закінчується вузьким ротом. Навколо вух звичайно розвинені більше довгі пучки вовни. Хвіст майже не виражений, є лише щось подібне до виступу позаду, покритого голками.

Сильні кінцівки єхидні несуть по 5 лопатообразно розширених пазурів (у новогвінейської проехидни розвинене лише по 3 пазурі). Особливо розвинений другий пазур на задніх лабетах; він вигнутий і служить ехидне для чесання шкіри: між голками в неї, як й у нашого їжака й дикобраза, поселяється безліч паразитів. Тасманийская єхидна з більше короткими й рідкими голками не має потреби в сильно розвиненому чесальному пазурі, і він у неї багато коротше.
У цей час існують 2 роди ехидн: властиво ехидн (рід Tachyglossus), що живуть в Австралії, і новогвінейських проехидн (рід Proechidna). У роді Tachyglossus розрізняють 2 види: австралійську ехидну (Т. aculeatus), один з підвидів якої эндемичен для Нової Гвінеї, і тасманийскую ехидну (Т. setosus), що відрізняється більшими розмірами й густою вовною, з якої стирчать рідкі й короткі голки. Різниця в хутряному покриві цих тварин, імовірно, пов’язана з більше холодним і вологим кліматом Тасманії.
Єхидна зустрічається в Австралії, у східній половині материка й на західному його краї, на Тасманії й Новій Гвінеї. Тасманийская єхидна зустрічається на Тасманії й на декількох островах Бассова протоки.
Відкриття єхидні на початку колонізації Нового Південного Уельсу не відразу вдостоїлося тієї уваги, якого воно заслуговувало. В 1792 р. Шоу й Ноддер описали австралійську ехидну й назвали її Echidna aculeata. У тому ж році був відкритий тасманийский вид, описаний Жоффруа як Echidna setosa. Єхидна – чисто наземна тварина. Вона живе в сухому бушеві (заростях чагарників), віддаючи перевагу кам’янистим ділянкам. Нір вона не риє. Головний її захист – голки. Потривожена, єхидна сворачивается в кулю, як їжак. За допомогою пазурів вона може частково зариватися в пухку землю; зариваючи передню частину тіла, вона підставляє ворогові лише спрямовані назад голки. Удень, затаївшись у порожнечах під коріннями, каменями або в дуплах, єхидна відпочиває; Уночі вона відправляється на пошуки комах. У холодний час вона залишається у своєму лігвищі, упадаючи в нетривалу спячку, як наші їжаки. Запаси підшкірного жиру дозволяють їй якщо буде потреба голодувати місяць і більше.
Мозок у єхидні розвинений більш, ніж у качкодзьоба. У неї дуже тонкий слух, але поганий зір: вона бачить лише найближчі предмети. Під час своїх екскурсій, переважно нічних, цей звірок керується головним чином нюхом.
Єхидна харчується мурахами, термітами й іншими комахами, а іноді й іншими дрібними тваринами (дощовими хробаками й т.п.). Вона розоряє мурашники, зрушує камені, штовхаючи їхніми лабетами, навіть досить важкі, під якими ховаються хробаки й комахи.
Сила мускулів єхидні дивна для звірка таких невеликих розмірів. Розповідають про один зоолога, що замкнув на ніч ехидну в себе в будинку на кухні. Ранком він був дуже здивований, побачивши, що єхидно пересунула в кухні всі меблі.
Знайшовши комаха, єхидна викидає свою тонку, довгу й липку мову, до якого прилипає видобуток.
Зуби в єхидні відсутні у всіх стадіях її розвитку, але на задній частині її язика перебувають рогові зубчики, які труться про гребенчатое піднебіння й перетирають пійманих комах. За допомогою язика єхидна заковтує не тільки комах, але й землю й частки кам’янистої породи детрит, які, потрапляючи в шлунок, довершують здрібнювання їжі, начебто того, як це відбувається в шлунку в птахів.
Як і качкодзьоб, єхидна насиджує яйця й годує дитинчати молоком. Єдине яйце міститься в примітивній сумці, що утвориться до сезону розмноження.
Як яйце попадає в сумку, точно дотепер невідомо. М. Баррелл довів, що єхидно не може зробити це за допомогою лабетів, і висунув іншу гіпотезу: у неї досить гнучке тіло, щоб, зігнувшись, самка могла знести яйце безпосередньо в черевну сумку. Так чи інакше, яйце «висиживается» у цій сумці, де з нього лупиться дитинча. Щоб вибратися з яйця, дитинча розбиває шкарлупу за допомогою роговий шишечки на носі.
Потім він засовує голову в покритий волосками мішечок, куди відкриваються молочні залози, і злизує молочні виділення з волосків цього мішечка. Дитинча перебуває в сумці досить довго, поки в нього не почнуть розвиватися голки. Тоді мати залишає його в якому-небудь притулку, але ще якийсь час вона відвідує його й годує молоком.
Єхидна добре переносить неволю, якщо в неї є захист від надлишку сонця, від якого вона дуже страждає. Вона із задоволенням п’є молоко, їсть яйця й іншу їжу, що може поміститися в її вузькому, витягнутому в трубку рте. Її улюблене ласощ-сирі яйця, у шкарлупі яких пробитий отвір, куди єхидний може засунути язик. Деякі єхидні жили в неволі до 27 років.
Аборигени, що люблять поласувати жиром єхидні, часто полювали на неї, а у Квинсленде навіть спеціально привчали динго для полювання на ехидн.
Проехидни (рід Proechidna) зустрічаються на Новій Гвінеї. Від австралійських ехидн вони відрізняються більше довгою й вигнутою мордою («дзьобом») і високими трипалими кінцівками, а також невеликими зовнішніми вухами .
У четвертинному періоді відомі два нині вимерлі види ехидн, але в більше древніх відкладеннях ця група невідома. Походження ехидн так само загадково, як і походження качкодзьоба.