СІМЕЙСТВО КАЧКОДЗЬОБИ (ORNITHORHYNCHIDAE)

Єдиний представник сімейства — качкодзьоб (Ornithorhynchus anatinus) — був відкритий у самому кінці XVIII в. у період колонізації Нового Південного Уельсу. В опублікованому в 1802 р. списку тварин цієї колонії вперше згадується качкодзьоб як «тварина-амфібія з роду кротів… Найбільш цікава його якість – це те, що воно володіє замість звичайного рота качиним дзьобом, що дозволяє йому харчуватися в мулі, як птахам…». Відзначалося також, що ця тварина риє собі пазурами нору. В 1799 р. Шоу иноддер дали йому зоологічне ім’я. Європейські колоністи називали його «качкодзьоб», «уткокрот», «водяний кріт». У цей час австралійці називають його «платипус».
Перший же науковий опис качкодзьоба поклало початок запеклим спорам. Здавалося парадоксом, що ссавець, покритий вовною, може мати качиний дзьоб і лабети з перетинками. Перші шкурки качкодзьоба, привезені в Європу, порахували підробкою, виробом умілих східних таксидермістів, що обдурили довірливих європейських моряків. Коли ця підозра розсіялася, виникло запитання, до якої групи тварин його відносити. «Секрети» качкодзьоба продовжували розкриватися: в 1824 р. Меккель виявив, що в качкодзьоба є залози, що виділяють молоко. Підозрювали, що цей звір відкладає яйця, але доведено це було тільки в 1884 р.
Качкодзьоб — звірок з коричневим хутром, довжиною близько 65 див, включаючи довжину сплощеного хвоста, схожого на хвіст бобра. Голова закінчується знаменитим «качиним дзьобом», що насправді являє собою просто морду у формі розширеного дзьоба, покриту особливого роду шкірою, багатої нервами. Цей «дзьоб» качкодзьоб-дотикальний орган, службовець також для добування їжі.
Голова качкодзьоба кругла й гладка, зовнішнього юшка немає. Передні лабети сильно перетинчасті, але перетинка, що служить тварині при плаванні, складається, коли качкодзьоб ходить по суші або якщо йому потрібні пазурі для риття нори. Перетинки на задніх лабетах розвинені набагато слабкіше. Основну роль при ритті й плаванні грають передні лабети, задні кінцівки мають велике значення при пересуванні на суші.
У воді качкодзьоб проводить звичайно біля двох годин у добу. Годується він двічі: рано ранком й у вечірніх сутінках. Основну частину часу він проводить у своїй норі, на суші.
Качкодзьоб харчується дрібними водними тваринами. Він взмучивает дзьобом іл на дні водойми й ловить комах, ракоподібних, хробаків і молюсків. Під водою він почуває себе вільно, якщо, звичайно, є можливість час від часу переводити подих на поверхні. Поринаючи й риючись у мулі, він керується в основному дотиком; вуха й очі в нього захищені хутром. На суші качкодзьоб, крім дотику, керується зором і слухом.
Нори качкодзьоба розташовані поза водою, включаючи й вхід, що перебуває де-небудь під навислим берегом на висоті 1, 2— 3, 6 м над рівнем води. Тільки винятково високий паводок може затопити вхід у таку нору. Звичайна нора – це напівкругла пещерка, викопана під коріннями дерев, із двома або декількома входами.
Щороку качкодзьоб упадає в короткочасну зимову спячку, після якої в нього наступає період розмноження. Самці й самки зустрічаються у воді. Самець вистачає дзьобом хвіст самки, і якийсь час обоє звірка плавають по колу, після чого відбувається спарювання.
Коли самці приходить час нести яйця, вона вириває спеціальну нору. Спершу риє в схилі берега галерею довжиною від 4, 5 до 6 м, на глибині приблизно 40 див під поверхнею ґрунту. Наприкінці цієї галереї самка вириває гніздову камеру. У воді самка відшукує матеріал для гнізда, що потім за допомогою свого чіпкого хвоста приносить у нору. Гніздо вона будує з водяних рослин, гілочок верби або листів евкаліпта. Занадто твердий матеріал майбутня мати ретельно подрібнює. Потім вона забиває вхід у коридор однієї або декількома земляними пробками, кожна товщиною 15–20 див; пробки робить за допомогою хвоста, що використає, як муляр лопатку. Сліди цієї роботи постійно можна бачити на хвості самок качкодзьоба, що у верхній своїй частині буває облізлих, позбавлених волось. Таким чином, самка сама себе закупорює в темному, недоступному для хижаків притулок. Навіть людина довго не могла розкрити секрету її гніздового притулку. Закінчивши цю кропітку й складну роботу, самка відкладає яйця.
Перший раз откладку яєць качкодзьобом спостерігав в 1884 р. Колдуэлл у Квинсленде. Після цього її простежили в заповіднику Хилсвилл у штаті Вікторія. Яйця ці малі (менше 2 див у діаметрі), округлі, оточені грязно-білою шкарлупою, що складається не з вапна, як у птахів, а з м’якої, еластичної рогоподібної речовини, так що можуть легко деформуватися. Звичайно в гнізді буває два яйця, іноді одне, три й навіть чотири.
Тривалість насиживания може мінятися. Відомий знавець австралійських тварин Дэвид Флей з’ясував, що інкубація в качкодзьоба не перевищує 10 днів, а може тривати й усього тиждень, за умови, що мати перебуває в гнізді. Під час насиживания самка лежить, особливим образом зігнувшись, і тримає яйця в себе на тілі.
Молочні залози качкодзьоба, відкриті Меккелем в 1824 р., без соска й відкриваються назовні простими розширеними порами. З них молоко стікає по вовні матері, і його злизують дитинчата. Вони швидко ростуть. Під час їхньої годівлі мати теж посилено харчується; відомий випадок, що коли годує самка за ніч з’їла дощових хробаків і ракоподібних у кількості, майже рівному її власній вазі.
Дитинчата сліпі протягом 11 тижнів, потім у них відкриваються очі, але вони продовжують залишатися в норі ще цілих 6 тижнів. Ці дитинчата, які харчуються тільки молоком, мають зуби; у міру росту тварини молочні зуби зникають і переміняються простими роговими пластинками. Лише через 4 місяці молоді качкодзьоби виходять у свою першу коротку екскурсію у воду, де починають невміло шукати їжу. Перехід від молочного харчування до дорослого йде поступово. Качкодзьоби добре приручаються й доживають у неволі до 10-літнього віку.
Качкодзьоби зустрічаються у Квинсленде, Новому Південному Уельсі, Вікторії, деяких крапках Південної Австралії й на Тасманії. У цей час вони найбільш численні на Тасманії.

Качкодзьоб мало вимогливий до складу води, у якій шукає їжу. Він переносить як холодні й чисті води гірських потоків австралійських Блакитних гір, так і теплі й мутні води рік й озер Квинсленда.
Четвертинні залишки качкодзьоба знайдені на півдні Квинсленда. Викопні качкодзьоби нагадували сучасних, але були менше по розмірах.
До переселення людини в Австралію вороги качкодзьоба були нечисленні. Зрідка на нього нападали лише варан (Varanus varius), пітон (Pithon variegatus) і запливаючий у ріки тюлень морський леопард. Завезені колоністами кролики створили для нього небезпечне положення. Риттям нір кролики всюди турбували качкодзьоба, і в багатьох районах він зник, поступившись їм територію. Європейські поселенці стали також переслідувати качкодзьоба заради його шкурки. Багато звірків попадало в пастки, поставлені по берегах рік на кроликів, і у верші рибалок.
Усюди, де люди знищували або турбували качкодзьоба, що уцелели звірки залишали ці місця. Там же, де людина не докучала йому, качкодзьоб прекрасно переносив сусідство з ним. Щоб забезпечити існування качкодзьоба, австралійці створили систему заповідників й «притулків», серед яких найбільш відомі заповідник Хилсвилл у штаті Вікторія й заповідник Уэст-Берли у Квинсленде.
Качкодзьоб — легко збудлива, нервова тварина. По Д. Флею, досить звуку голосу або кроків, якого-небудь незвичайного шуму або вібрації, щоб качкодзьоб вийшов з рівноваги на багато днів, а те й тижнів. Тому протягом довгого часу не вдавалося перевозити качкодзьобів у зоопарки інших країн. В 1922 р. перший качкодзьоб, якого коли-небудь, бачили в інших країнах, прибув у Нью-Йоркський зоосад; тут він прожив тільки 49 днів; щодня протягом, години його показували публіці. Перевезення стало можливої завдяки Г. Барреллу, що винайшов штучне житло для качкодзьоба, що складає з резервуара з водою (водойми), похилого лабіринту, що імітує нору з гумовою «ґрунтом», і запасу хробаків для харчування звірка. Щоб показати тварина публіці, зміщали дротову кришку житлової камери нори качкодзьоба.
У той же зоосад у Нью-Йорку двічі завозили качкодзьобів: в 1947 й 1958 р. Ці перевезення організував Д. Флей. В 1947 р. три качкодзьобів були перевезені в Нью-Йорк морем; один з них загинув через 6 місяців, а два інших прожили в зоопарку 10 років. В 1958 р. у Нью-Йорк переправлені літаком ще три качкодзьоби.